Atari Console Story : pourquoi 700 000 jeux sont-ils enterrés dans le désert
Bernardo Montes de Oca
21 avril 2020
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Atari Console Story : pourquoi 700 000 jeux sont-ils enterrés dans le désert

Bernardo Montes de Oca
21 avril 2020
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Oui, elle est oubliée et son dernier projet semble être un échec. Mais si je dis le nom d'Atari, vous savez de quoi je parle. 

Il y a des décennies, Atari était LA console de jeu vidéo. 

Elle a contribué à développer le monde du jeu aux États-Unis, avec sa formidable console 2600 et des jeux tels que Pong et Space Invaders.

Mais un petit extraterrestre est arrivé, le marché s'est effondré et le chaos s'est installé. 

Atari a saigné de l'argent, bousillé des alliances et créé des produits défectueux. Sa réputation a été tellement ternie que les magasins ont refusé de vendre les consoles. 

Et donc, Atari s'est effondré. 

Mais les joueurs du monde entier doivent beaucoup à cette entreprise autrefois florissante, c'est pourquoi nous allons parler d'Atari dans cet épisode de Company Forensics. 

Les premiers superordinateurs

Les années 60 ont vu la naissance du premier jeu vidéo à être joué sur plusieurs ordinateurs, ce qui était une grosse affaire, puisque les ordinateurs avaient alors la taille de pièces.

Il s'appelait Spacewar ! et de nombreux élèves le considéraient comme un simple divertissement, mais un homme était OBSERVÉ par ce jeu. 

Nolan Bushnell aimait les jeux d'arcade. Outre ses études, il a travaillé dans un parc d'attractions où les jeux d'arcade étaient nombreux et il y a étudié quels étaient les jeux les plus addictifs. 

Il était fasciné par la façon dont les gens savaient que les jeux étaient durs et qu'ils continuaient à jouer. Il a donc cherché à créer quelque chose de similaire et a créé une entreprise avec Ted Dabney, un autre étudiant en ingénierie.

Leur première idée était une copie de... Spacewar !

Mais ils l'ont nommé Computer Science. 

Oui, leur jeu de noms n'était pas bon. 

Puis ils ont essayé de placer l'informatique dans des arcades, mais c'était encombrant et coûteux, si bien que seulement 750 unités ont été placées, au lieu des 2300 prévues. Mais ils n'ont pas abandonné.  

Ils ont donc formé la Syzygy Game Company et ont engagé l'ingénieur Al Acorn. 

Une fois de plus, ils ont copié un AUTRE jeu : le jeu de tennis de l'Odyssée Magnavox et l'ont appelé PONG.  

Vous avez entendu parler du Pong, n'est-ce pas ? 

Leur premier nom de société, Syzygy, était déjà pris, ils ont dû trouver un autre nom. Bushnell a trouvé le mot Atari, une forme normalisée d'un mot japonais signifiant "toucher la cible" ou "recevoir quelque chose par hasard". 

Le mot"atari" est utilisé en japonais lorsqu'une prédiction se réalise ou lorsque quelqu'un gagne à la loterie.

Et c'est ce que la société a fait avec Pong. 

Mais à l'époque, personne ne savait vraiment comment commercialiser un jeu vidéo. Alors, Bushnell et Dabney ont décidé de commercialiser la machine eux-mêmes. 

En 1972, ils se sont tournés vers l'une des obsessions de Bushnell : les arcades. Ils ont placé une version rudimentaire de la machine d'arcade dans une taverne et elle a connu un tel succès que le principal problème était qu'elle débordait de pièces. 

Imaginez cela : le problème était TROP D'ARGENT.

Mais, ne bougez pas, au fur et à mesure que l'entreprise s'est développée, les choses se sont assombries derrière des portes fermées. 

Dabney dit que Bushnell l'a forcé à quitter la société, mais Bushnell dit qu'ils se sont juste séparés à l'amiable. 

Pourtant, d'autres sources affirment que Dabney avait le sentiment que Bushnell l'avait laissé en dehors des réunions, des idées et des affaires. À tel point que, malgré le succès de Pong, Dabney a quitté la société en 1973, vendant sa part pour 250 000 dollars

Dabney a continué à travailler pour Bushnell en tant qu'employé, mais comme il l'a dit, avec une extrême prudence.  

Et je le croirais. 

Bushnell était déterminé à dominer le marché des arcades, il a donc créé une autre société appelée Kee, qui s'appelait Atari sous un autre nom, pour vendre des contrats exclusifs aux arcades qui n'achetaient pas Atari.

Entre les deux sociétés, il a monopolisé le marché des arcades. 

Mais il voulait plus : il voulait que les appareils soient plus petits pour que les gens les achètent pour leur maison. 

Il a donc créé le système informatique vidéo Atari (VCS), appelé plus tard 2600, qui comportait quatre jeux, un joystick et deux contrôleurs. Le tout pour seulement 849 dollars en argent d'aujourd'hui

Ce fut un succès partiel au début, suffisant pour qu'il continue à y travailler. Mais le matériel sera toujours cher, de temps en temps. Il a donc cherché des investisseurs et Warner Communications a frappé à la porte. 

En 1976, Bushnell a vendu Atari pour environ 28 millions de dollars, à l'époque. Ce qui était beaucoup. 

Il a continué à travailler sous la direction de Warner, mais il a été licencié car les directeurs et lui-même trouvaient la situation "difficile". 

En 1978, il avait rompu tout lien avec Atari, et la marque de jeux vidéo à succès était désormais entièrement entre les mains de Warner

Ce serait une bonne chose. Et ce serait mauvais. 

Le marché en plein essor

Bien que le 2600 ait connu un succès modéré à la fin des années 70, il n'a pas vraiment décollé avant qu'Atari n'accorde une licence à Space Invaders. Puis la console a connu un succès, et Space Invaders est devenu le premier jeu à se vendre à un million d'exemplaires. 

Atari, sous la direction de Warner, visait à ce que les 2600 deviennent obsolètes dans les trois ans. Ils ont donc commencé à travailler sur un remplaçant : le 5200. 

Et les 2600 sont devenus obsolètes, mais le marché changeait aussi.  

Atari n'était plus la seule console. D'autres fabricants, comme Magnavox, Mattel et Coleco, s'en mêlaient. 

La société a donc travaillé dur pour créer non seulement les 5200, mais aussi des ordinateurs personnels comme les 400 et les 800. 

Ce qui est intéressant, c'est que ces ordinateurs utilisaient la technologie des consoles de jeu. Et, encore une fois, ils n'étaient pas les seuls. D'autres sociétés, comme Commodore, Tandy et IBM ont également créé des ordinateurs personnels. 

Et les ordinateurs étaient attrayants : ils avaient des claviers, pouvaient effectuer d'autres tâches et, aussi, faire fonctionner des jeux vidéo. 

Mais les 5200 ne pourront pas reproduire le succès de leur grand frère. 

Dans un endroit où tout le monde voulait une part d'une très grande tarte. 

Sauf que la tarte n'était pas si grande. 

Le crash du jeu vidéo 

Aujourd'hui, tout le monde veut créer l'application parfaite. 

À l'époque, c'était le jeu vidéo parfait. 

Et ils étaient un peu ambitieux. Des sociétés comme Atari ont estimé, comme à l'époque de la télévision, que tous les foyers auraient une console de jeux

Oui, les espoirs étaient grands. 

Les gens achetaient des consoles comme des fous, ou du moins c'est ce qu'il semblait. Et cela augmenterait la demande de jeux, n'est-ce pas ?

Alors, pourquoi cela n'est-il pas arrivé ? 

Parce que l'industrie était aveuglée par son ambition. La demande était forte, mais si elle était de 100%, les entreprises en fabriquaient 175%. 

Et ce n'était pas le seul problème. 

Voici un tout petit exemple : l'Atari 5200 n'était pas compatible avec le 2600. Atari a donc dû fabriquer des jeux spécifiques pour chaque console. Et ce décor était commun à tout le marché. 

Ajoutez à cela que le marché s'ouvrait. Avant 1979, seule Atari produisait des jeux pour Atari, mais quatre ingénieurs ont quitté l'entreprise, estimant qu'ils n'avaient pas obtenu suffisamment de crédits. 

Les quatre ont créé Activision, le premier développeur de jeux vidéo tiers.

Il y avait donc un marché rempli de matériel et, finalement, rempli de logiciels aussi. 

Imagic, Games by Apollo, Parker Brothers, Colecto, Activision, CBS Video Games et Mattel créaient tous des jeux pour l'Atari et d'autres consoles. Les fabricants tiers sont passés de 3 à 30 en JUSTE SIX MOIS. 

Mais les jeux n'étaient pas bons. Nombre d'entre eux n'étaient que de la rétro-ingénierie, étaient des versions plus pauvres d'autres jeux, avec des graphismes et une jouabilité limités. 

David Crane, le fondateur d'Activision, l'a reconnu et est même allé jusqu'à dire que beaucoup des jeux produits pendant ces années étaient "les pires jamais réalisés". 

En fait, peu de jeux ont été révolutionnaires, seuls 10 % des jeux produisent 75 % des ventes. Et pourtant, le marché débordait de produits médiocres.

Les magasins étaient bondés et ils rendaient les jeux invendus. Mais les éditeurs n'avaient pas d'argent liquide pour les rembourser, car leurs produits étaient si mauvais qu'ils ne pouvaient pas les vendre. 

De nombreuses entreprises ont plié et ont laissé aux détaillants des tas de mauvais jeux vidéo. Désespérément, les vendeurs ont réduit les prix et ne pouvaient toujours pas les vendre. C'était le chaos. 

Et puis ce type est arrivé : le pire jeu vidéo de l'histoire: E.T.

Essayant de profiter du succès du film, Atari a demandé à un designer de créer la version jeu vidéo, mais ne lui a donné que CINQ SEMAINES et très peu d'argent. 

Le résultat fut un jeu laid, injouable et truffé de bugs et Atari en commanda non pas un, mais 700 MILLIERS d'exemplaires. 

Il y a eu du battage publicitaire, mais il n'y a pas eu de ventes. Et on considère que c'est le début de l'effondrement de l'industrie. 

De 1983 à 1985, le chiffre d'affaires est passé de 3,2 milliards de dollars à seulement 100 millions de dollars. 

Les magasins en avaient tellement marre de cette situation qu'ils refusaient de vendre des consoles et les clients ne voulaient pas payer pour des jeux coûteux et de mauvaise qualité. 

De nombreuses entreprises ont souffert, mais E.T. a frappé Atari de plein fouet. 

Alors, qu'a fait l'entreprise ? Eh bien, ce que n'importe qui ferait. 

Enterrez les jeux au milieu du désert. Le tout à 700 000 exemplaires

C'est exact. Mais ce n'est pas la seule erreur qu'Atari a faite. 

Les mauvaises affaires

En 1982, les pourparlers entre Nintendo et Atari battent leur plein. Nintendo a vendu avec succès sa console Famicom au Japon, mais n'avait pas réussi à pénétrer le marché américain, alors ils se sont tournés vers Atari pour former un partenariat. 

En 1983, Nintendo a proposé qu'Atari les aide à construire l'appareil tandis que Nintendo a aidé au marketing. 

Cela semblait beaucoup. 

Le 5200 d'Atari était un échec et le 7800 n'était encore qu'une idée. Le risque pour Atari était donc faible. Si l'accord se passait mal, Nintendo en souffrirait. Pas Atari. 

Mais le chaos était tel que la direction d'Atari a littéralement perdu le fil des négociations. 

Alors, Nintendo, confuse et méfiante, a décidé d'entrer sur le marché par ses propres moyens. 

Et le reste, c'est de l'histoire. Au moins pour Nintendo. 

Parce qu'Atari ferait la même erreur des années plus tard. 

En 1988, Sega a proposé à Atari que ces derniers construisent leurs appareils et, selon Michael Katz, le président de la division des jeux vidéo : 

"Les négociations ont été assez longues et, si je me souviens bien, elles se sont effondrées lorsque Sega et Atari n'ont pas pu s'entendre sur les termes. Alors Sega a décidé de le faire lui-même".

Et puis, Sega a créé la Genèse. 

Atari, quant à lui, est parti les mains vides. 

Une survie chancelante

Après l'effondrement de l'industrie des jeux vidéo, Atari a fait de même. 

Les tentatives de réorganisation ont échoué et elle a été vendue à Jack Tramiel, qui l'a rebaptisée Atari Corporation. 

Il a fait du bon travail, si vous voulez mon avis. Il a réussi à faire rebondir les chiffres, en réalisant un bénéfice de 25 millions de dollars en 1986, en utilisant le marketing et en améliorant les produits existants. 

Il a investi dans l'innovation et a créé la Lynx, une console portable avec des couleurs, une batterie longue durée et de nombreux jeux. 

MAIS ils l'ont sorti après Noël, et tout le monde avait déjà acheté une autre console portable : la Gameboy. 

Nintendo a encore frappé. 

Les années 90 n'ont pas été clémentes non plus et, bien que l'entreprise ait eu de l'argent, ses produits étaient déficients. La console Jaguar, en concurrence directe avec Sega et Nintendo, a fait un flop, et la Lynx ne s'est pas bien vendue. 

Tramiel a donc vendu la société à Hasbro en 1997. 

Puis Hasbro a été repris par Infogrames, le développeur français, trois ans plus tard.  

Ironiquement, après que Hasbro ait repris Atari, ils ont rendu publics les brevets de Jaguar et maintenant, la marque a un public culte. 

Ensuite, Infogrames a maintenu Atari en vie en lui promettant une autre console, un VCS de style rétro. Mais Atari semble être un gouffre financier stagnant avec une promesse non tenue. 

En 2017, on a finalement appris que le VCS allait sortir. Mais il le fait dans un marché très difficile. Il y a la Playstation, la Xbox, la Wii et même Nintendo qui a sorti sa version rétro NES. 

Il faut donc se demander si le VCS vaut la peine d'être lancé.