La plus grande chaîne de Ponzi de l'histoire de Wall Street : Bernard Madoff
David Marin
3 novembre 2020
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La plus grande chaîne de Ponzi de l'histoire de Wall Street : Bernard Madoff

David Marin
3 novembre 2020
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En 2007, la fraude financière la plus massive de l'histoire moderne se poursuivait depuis des décennies. Des milliards de dollars avaient été versés à une entreprise unique en son genre à Wall Street, où des investisseurs de toutes catégories et du monde entier avaient confiance en leur argent.

Ce fonds d'élite a finalement été géré par l'un des escrocs les plus célèbres au monde : Bernard L. Madoff, un homme d'affaires du Queens, à New York.

Mais ensuite, il y a eu le crash du marché immobilier américain et la tempête parfaite en 2008. Ce n'est qu'à ce moment-là que la fraude massive que Madoff avait montée ne pouvait plus durer et s'est effondrée.

Une catastrophe de 64 milliards de dollars qui a laissé une tragédie incommensurable à des milliers de victimes, orchestrée par un sociopathe de Wall Street qui purge une peine de cent cinquante ans de prison.

Voici Company Forensics: le système de Ponzi de Bernard Madoff.

Madoff, le sociopathe 

Récemment, en juin 2020, un juge fédéral a rejeté la demande de Madoff d'être libéré de prison de manière anticipée. Il a passé les onze dernières années en prison et est peut-être mort d'une insuffisance rénale à 82 ans. Mais le juge de circuit Denny Chin a déclaré ceci:

"Lorsque j'ai condamné M. Madoff en 2009, j'avais pleinement l'intention qu'il passe le reste de sa vie en prison (...) rien ne s'est passé depuis 11 ans pour changer ma façon de penser".

Il n'est pas fréquent de voir des criminels en col blanc très en vue recevoir ces peines, mais il semble que Madoff ait été le point de départ de la justice à l'époque.

L'un des arguments du juge est que, bien que Madoff ait plaidé coupable pour 11 accusations fédérales, il n'a jamais vraiment admis sa responsabilité ni montré le moindre regret pour toute l'étendue de son crime.

Une définition générale du sociopathe est une personne souffrant d'un trouble de la personnalité, d'attitudes et de comportements antisociaux extrêmes et d'un manque de conscience. Le juge Chin a déclaré que Madoff :

"...n'a jamais vraiment eu de remords, et a seulement regretté que sa vie telle qu'il la connaissait s'effondre autour de lui."

Alors, qu'a-t-il fait ? En un mot, Madoff a pris de l'argent à des parents, des amis, des organisations caritatives, des fonds de pension, des banques et des investisseurs de toutes sortes, qui lui faisaient confiance, et il a tout simplement tout gâché. 

Des milliers de personnes ont été dépouillées de leur argent de retraite, de leurs économies, de leurs fonds pour l'université ou de tout autre argent qu'elles ont donné à Madoff, croyant qu'il le garderait en sécurité et leur donnerait un certain rendement au fil du temps. 

La plus grande fraude à la Ponzi de l'histoire

Une combine à la Ponzi fonctionne de la manière suivante : vous faites en sorte que les gens investissent leur argent dans votre entreprise, de sorte que vous réalisez vos bénéfices et leur donnez un retour sur leur investissement initial. Jusqu'à présent, tout va bien. 

Mais, la vérité est que vous ne faites rien pour gagner des profits. Vous prenez l'argent et vous en obtenez davantage en incitant plus de gens à investir. Ensuite, vous utilisez les nouveaux fonds pour rembourser les investisseurs plus âgés. Et aussi pour payer vos factures, bien sûr.

Le cycle se poursuit donc aussi longtemps que vous pouvez attirer de nouvelles personnes et gérer les retraits des investisseurs qui peuvent légitimement vouloir récupérer leur argent. 

Il s'agit d'un type de fraude financière courant, mais Madoff a mis en place la chaîne de Ponzi la plus massive et la plus complexe de l'histoire, un réseau mondial d'investisseurs de toutes sortes.

Il est difficile de dire quand la fraude a commencé, mais Bernie Madoff a commencé son histoire à Wall Street dans les années 60 lorsqu'il a fondé la société Bernard L. Madoff Investment Securities LLC. Il s'agissait d'une entreprise légitime et modeste qui négociait des actions à un penny. 

Il s'est impliqué dans les nouvelles technologies qui ont fait évoluer les marchés vers l'ère numérique, et a fini par être un pionnier des premières années de la bourse du NASDAQ, dont il a même été le président. 

Tout cela lui a valu prestige et pouvoir dans le monde de la finance. Des années plus tard, il a fini par faire une sorte d'entreprise de conseil en investissement sous le manteau, où les choses ont peut-être commencé à se gâter. 

Mais bien sûr, il y avait une aura d'exclusivité et de sophistication pour les chanceux qui pouvaient investir avec Bernie. 

Qu'il s'agisse d'investisseurs nationaux issus de la riche communauté de Palm Beach, de célébrités d'Hollywood comme Larry King ou Kevin Bacon, d'institutions financières européennes ou simplement d'investisseurs indépendants, tous ont fait confiance à Madoff pour faire sa magie du commerce et prendre soin de leur argent.

D'autres fonds spéculatifs de Wall Street sont devenus les relais du fonds Madoff, introduisant de nouvelles cohortes d'investisseurs et injectant des centaines de millions dans la chaîne de Ponzi. 

Et il prendrait l'argent de n'importe qui. Il s'en est pris systématiquement à de nombreuses organisations caritatives pour quelques raisons cyniques. Premièrement, ces institutions ne sont pas enclines à demander des retraits d'argent inattendus, comme pourraient l'être d'autres investisseurs indépendants. 

Deuxièmement, il a commis une fraude par affinité en ciblant des groupes apparentés tels que des communautés religieuses ou ethniques. Étant juif, il a mis à part plusieurs institutions de sa société. 

L'un des cas les plus emblématiques est celui de la Fondation Elie Wiesel, de l'auteur du prix Nobel et survivant de l'holocauste, qui a perdu environ 15 millions de dollars dans cette escroquerie.

Rétrospectivement, on se demande comment personne n'a pu voir les mensonges de Madoff ? Mais on ne peut pas les blâmer. La réponse est qu'ils sont tous tombés pour sa réputation, et son secret pour toujours gagner des marchés, d'une manière ou d'une autre.

Les investisseurs et les institutions ont cru avec joie aux rapports mensuels constants que Madoff leur a fabriqués, dans lesquels il racontait un conte de fées sur les rendements toujours croissants et stables de ses opérations. Des lignes parfaites, à un angle de 45°, toujours plus hautes dans les graphiques.

Mais il y avait un homme tenace qui travaillait pour une société d'investissement concurrente, et il en a eu assez des chiffres parfaits de Bernie. 

Un long chemin vers la justice

Cet homme était Harry Markopolos, un ancien cadre de l'industrie des valeurs mobilières, expert comptable et enquêteur sur les fraudes financières. Lui et son équipe avaient fait les comptes et étaient convaincus que Madoff menait une vaste opération de Ponzi.

La magie de Madoff n'a pas aveuglé Markopolos, et il savait qu'il était impossible d'être toujours du côté des gagnants dans les transactions boursières, comme le rapportait Madoff. C'était trop beau pour être vrai. 

En fait, rien de tout cela n'était vrai. Madoff n'a jamais exécuté une seule transaction avec tout cet argent. Ces rapports mensuels sur les transactions gagnantes, avec des actions de sociétés prestigieuses, étaient tous faux. Faux. Fugazi. 

Markopolos a présenté des preuves à la Commission américaine des valeurs mobilières et des changes, la SEC, dès 2000. Il ne s'est rien passé, alors il y est retourné en 2001.

Après des audits de routine sans conséquence, la SEC n'aurait rien trouvé de mal dans les affaires de Madoff et aurait donné à plus de gens le feu vert pour continuer à lui donner de l'argent. 

La SEC est l'agence fédérale fondée après la crise financière de 1929 pour rétablir la confiance des investisseurs en mettant fin aux pratiques trompeuses comme la manipulation des actions. Ou les combines à la Ponzi. Pourtant, ils n'ont rien fait des preuves que Markopolos a rassemblées pour eux. 

Pendant près d'une décennie, il a insisté pour leur donner tout ce dont ils avaient besoin pour découvrir l'escroquerie et empêcher d'autres victimes de venir. Vous souvenez-vous des coups de pied au cul que la SEC a reçus du Congrès américain lorsque le scandale a éclaté au bord de la crise financière ?

C'est vrai ; il a fallu une crise économique majeure pour mettre au jour les mensonges de Madoff. L'année 2008 a été marquée par l'une des pires crises bancaires mondiales de l'histoire, avec l'effondrement des symboles de Wall Street comme Lehman Brothers, Bear Stearns et des institutions financières du monde entier.

C'était la fin d'une ère de cupidité obscène et de corruption dans les institutions financières. Ou du moins, nous l'espérons. 

Les banquiers étaient devenus avides et ont pris des risques élevés pendant des années pour obtenir de gros profits et des bonus. À l'époque, ils accordaient des prêts hypothécaires à n'importe qui sans poser de questions. Ils voulaient juste prêter de l'argent et ensuite profiter de ces prêts sur le marché des valeurs mobilières. 

La devise était : "Qui ne paie pas son hypothèque ?" Sur cette base, les banques ont réalisé des gains salissants sur les prêts. Une transaction initiale d'un ou deux millions de dollars s'est transformée en centaines de millions comme rien, en utilisant des instruments financiers controversés, faits sur mesure.

Tout cela a conduit à l'éclatement d'une bulle financière de plusieurs billions de dollars qui n'existait pas. Tout s'est effondré lorsque les gens n'ont pas pu payer leur hypothèque et que la valeur réelle des actifs a été révélée.

Dans ce sinistre panorama de récession, les investisseurs du fonds Madoff pensaient que leur argent était en sécurité et voulaient le racheter. Mais Madoff savait que c'était la fin, car il ne pourrait jamais avoir les liquidités nécessaires pour rembourser autant d'investisseurs. 

Alors que le monde de la finance était en feu, il a pris quelques jours pour répartir les derniers actifs entre les comptes familiaux et certains clients importants, avant de se confesser à sa famille. Le lendemain, ses fils l'ont remis aux autorités. C'était la fin.

Une tragédie shakespearienne

Tout comme dans une tragédie de Shakespeare, il y avait la richesse, le drame familial, la corruption et la mort, dans la saga Madoff.

Ses deux fils sont décédés. Mark, le plus jeune, s'est suicidé à la fin de l'année 2010, lors du deuxième anniversaire de l'arrestation de son père. Il s'est pendu dans son appartement de Manhattan, à côté de la pièce où se trouvait son petit fils. 

Andrew, l'aîné, est mort à 48 ans après une longue bataille contre un lymphome. Ils avaient tous deux coupé les liens avec leur mère, Ruth Madoff, après le scandale. Elle a été particulièrement critiquée pour avoir tenté de conserver une partie de l'argent que Madoff avait transféré sur des comptes familiaux.

Le rôle de la famille de Madoff dans la fraude a longtemps été une zone grise. Au début, tout le monde a supposé que sa femme et ses fils savaient tout et étaient complices. Mais ce n'était pas le cas. Ils n'étaient qu'une victime parmi d'autres que Madoff a réussi à garder dans l'ombre. 

Les deux fils travaillaient dans la partie légitime de l'entreprise, aux 19e et 18e étages de l'iconique Lipstick Building de New York. Madoff dirigeait la fraude dans l'intervalle, mais ils n'avaient même pas la carte de sécurité requise pour accéder au 17e étage. Chaque fois que ses fils, ou quiconque, posaient des questions à Madoff, il s'énervait et éludait les réponses, arguant qu'ils n'avaient pas besoin de savoir. Et bien sûr, personne ne voulait contrarier Bernie, alors ils ont simplement arrêté de poser des questions. 

Bien sûr, il devait y avoir des drapeaux rouges partout, mais sa famille avait l'habitude de voir leur père être loué comme une éminence de Wall Street, et non pas accusé d'escroquerie.

Les fausses déclarations de Madoff, représentant ce que les investisseurs croyaient posséder, représentaient un solde total d'environ 64 milliards de dollars. Dans une série de paiements, obtenus par des actions en justice, les victimes ont récupéré 9,16 milliards de dollars, soit plus de la moitié des 17,5 milliards de dollars qui auraient été investis.

Alors, c'est bien. Mais les gens ne peuvent qu'espérer récupérer leur investissement initial. Tous les rendements que Madoff leur a promis pendant des années et sur lesquels ils comptaient n'ont jamais existé.

Selon The Guardian, l'avocat de Madoff a déclaré qu'il lui restait 18 mois à vivre, compte tenu de son état de santé. Et tout indique qu'il mourra en prison, comme la Cour suprême l'a condamné.

Malgré les réformes de la loi, et l'espoir que ces choses ne se reproduisent pas, il semble que la fraude soit quelque peu inévitable dans ces hautes sphères financières, et il est probable que certaines d'entre elles se déroulent à Wall Street au moment où nous parlons.  

Pensez-vous que nous verrons un jour un autre Madoff ?