Scooters d'oiseaux : la fin des scooters électriques ?
Bernardo Montes de Oca
17 novembre 2020
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Scooters d'oiseaux : la fin des scooters électriques ?

Bernardo Montes de Oca
17 novembre 2020
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Elle voulait changer les trajets domicile-travail : pas une tâche facile. Et il le ferait avec des scooters électriques. 

En un peu plus d'un an, elle a atteint une valeur d'un milliard de dollars et a inondé les villes de ses produits. Avec un PDG perturbateur, le bon produit et une attitude " do first, ask later ", cette entreprise était en bonne voie pour atteindre son objectif. 

Mais l'année 2020 a continué. La crise sanitaire mondiale a bouleversé les transports et révélé ce qui se passait derrière les portes closes. Cela semblait sorti d'un film, mais c'était la vraie vie. 

Dans cet épisode de Forensics, nous parlons d'une jeune entreprise prometteuse avec un côté sombre : Bird. 

Origines

 

Rencontrez Travis VanderZanden, le fondateur et le PDG de Bird. Sa mère était chauffeur de bus à Atlanta et a dû l'emmener sur des lignes parce qu'elle était mère célibataire. 

Au lieu de jouer avec d'autres enfants, Travis était plus un témoin des bons et des mauvais côtés des transports publics. 

Dès son plus jeune âge, il a remarqué que le transport vous permettait de vous rendre d'un point à un autre, mais qu'il n'était pas efficace. Une telle expérience, selon ses propres termes, l'a préparé à Bird.

Mais il n'a pas sauté directement dans le transport. Après l'université, il a travaillé pour Qualcomm puis pour une société appelée Yammer, sous la direction du fondateur David Sacks. 

Ces deux-là ont eu un déclic, et bien qu'il ait quitté Yammer en 2013 pour créer sa propre entreprise, Cherry, un service de lavage de voitures à la demande, Sacks se souviendrait de lui. 

Finalement, Lyft a acheté Cherry en 2014, et VanderZanden est entré chez Lyft en tant que directeur de l'exploitation. Son mandat a d'abord été couronné de succès, mais des tensions sont apparues par la suite. En bref, il voulait plus de pouvoir mais ne l'a pas obtenu. 

Il a quitté l'entreprise. Mais devinez où il a fini ? C'est ça : Uber. 

Lyft n'était pas content. Il était, après tout, leur directeur de l'exploitation et pouvait révéler des secrets au plus grand concurrent de Lyft. Mais VanderZanden a dit qu'il ne le ferait pas, et que vous le croiriez, n'est-ce pas ? 

Eh bien, Lyft ne l'a pas fait. En fait, ils l'ont poursuivi pour violation des accords de confidentialité. Ils ont fini par trouver un arrangement à l'amiable. Mais, souvenez-vous de ce oups, j'ai négligé mon attitude d'erreur

Finalement, il a quitté Uber parce qu'il voulait passer plus de temps avec sa famille et qu'il n'avait pas prévu de créer une autre entreprise. C'est arrivé, c'est tout. 

Vers Noël 2016, il a acheté un vélo à chacune de ses deux filles, mais elles ont préféré les vieux scooters qu'elles avaient. 

Les adultes réagiraient-ils de la même manière ? Il a acheté plusieurs scooters pour les essayer et est tombé sur le Xiaomi M365.

Il a adoré. Pour lui, ce scooter était si élégant ; c'était comme si Steve Jobs l'avait lui-même conçu. Lui et sa femme ont emmené les nouveaux scooters sur la promenade de San Diego où des adultes, de vrais adultes, lui demandaient de les conduire. Où avez-vous trouvé cela ? Comment puis-je m'en procurer un ?

VanderZanden a eu son moment Eureka. 

Changer le monde, un scooter à la fois

Pour lui, tout était trop clair. Les déplacements étaient inefficaces. 

"Pourquoi utilisons-nous deux tonnes de métal pour déplacer des corps de 70 kg alors que quelque chose qui pèse 16 kilos comme un e-scooter peut faire le travail tout aussi bien ? Et pourquoi donnons-nous autant d'espace aux voitures dans les villes" ?

Il est devenu obsédé par cette idée et a contacté son ancien patron, David Sacks, pour le convaincre de le rejoindre dans sa vision des déplacements : le partage des scooters. 

Sacks était prudent. Les deux premiers startupsde VanderZanden n'étaient allés nulle part, et l'idée semblait ridicule : les gens pouvaient louer des scooters et, une fois qu'ils avaient fini de les utiliser, les laisser là. N'importe où. 

Ça avait l'air fou. Mais d'autres croyaient en cette idée. Goldcrest Capital a vu un potentiel suffisant pour financer le cycle d'amorçage avec 3 millions de dollars. Donc, maintenant, il avait l'argent. Et bien que le départ ait été positif, ça ne se passerait pas sans accrocs.

Pratiques commerciales intéressantes

Toute personne de plus de 18 ans possédant un permis de conduire valide pourrait prendre un scooter pour 1 dollar et payer 15 cents par minute d'utilisation. Mais, pour inciter les gens à les conduire, Bird était un peu louche. 

Bird a commencé à décharger des scooters sur Santa Monica, et les habitants en sandales les ont adorés. Mais l'entreprise n'avait pas demandé la permission. En fait, VanderZanden a seulement écrit au maire, en se présentant après l'arrivée des scooters. 

Bird, a-t-il promis, est la nouvelle et passionnante stratégie de mobilité pour Santa Monica. 

Le maire n'était pas si enthousiaste. 

"Si vous parlez de ces scooters qui existent déjà, il y a des questions juridiques dont nous devons discuter". Beurk. Au moins, il était poli. 

Sa réaction, en revanche, a été tout sauf cela. La ville a déposé une plainte, avec neuf chefs d'accusation contre la société. Mais pourquoi ? 

Les scooters se trouvent dans une zone grise réglementaire. Certaines villes les autorisent, d'autres non. Certains États exigent le port du casque, d'autres non. De plus, les conducteurs n'utilisent pas les scooters de manière adéquate. Ils les laissaient où bon leur semblait : sur les trottoirs, sur les places de parking, dans les parcs, etc. 

Mais, pour VanderZanden, ils ne faisaient pas de mal. Tout ce qu'il a dit, c'est que "Nous rendons les trajets domicile-travail amusants et nous avons un impact positif."

Mais, Bird a répondu aux actions en justice. Il a payé 300 000 dollars d'amendes, obtenu des permis, réduit la vitesse maximale de 22 km/h à 15 km/h et commencé à offrir des casques gratuits

Ils ont également promis de ramasser les scooters éparpillés au hasard après 20 heures et de les remplacer le matin. 

Grandir et se développer

L'entreprise a pris de l'ampleur et a voulu reproduire ce phénomène partout aux États-Unis. 

Mais ils n'en avaient pas fini avec Santa Monica. Début 2018, Bird a inondé la ville de 1000 scooters et a affirmé que 50 000 personnes les utilisaient. 

Cette stratégie vous semble-t-elle familière ? C'est exact : il s'agit essentiellement de la façon dont Uber et Lyft opèrent. D 'abord, on entre, puis on négocie. Je me demande d'où il tient ça. 

Les Californiens adorent leurs scooters. Certains les conduisaient même jusqu'à LAX ou Downtown LA. Et les investisseurs voulaient en être. En octobre 2017, Craft Ventures a investi 15 millions de dollars et, en mars 2018, Bird a obtenu 100 millions de dollars supplémentaires. 

En mai 2018, Bird avait levé 150 millions de dollars lors d'un tour de table mené par Sequoia Capital. La société a atteint une valeur d'un milliard de dollars : la plus rapide jamais atteinte pour le statut de Licorne

Mais cela ne s'est pas arrêté là. Les gens voulaient faire partie de l'avenir des déplacements quotidiens, à tel point que quatre mois plus tard, Bird avait atteint une valeur de 2 milliards de dollars. Avec une telle croissance, l'entreprise cherchait à développer des marchés comme le Canada, l'Europe, la Nouvelle-Zélande et l'Amérique latine. 

Les choses ne se passaient pas aussi bien aux États-Unis. L'expansion vers d'autres villes était difficile car tous les États avaient des lois et des règlements particuliers concernant les scooters. En fait, cette partie de la loi est si compliquée que, dans certains cas, Lime (le plus grand concurrent de Bird) pouvait fonctionner alors que Bird ne le pouvait pas. 

Mais le chaos a toujours été le terrain de jeu de Bird, pour le meilleur ou pour le pire. 

Des hauts et des bas

En septembre 2018, Bird était déjà présent dans 100 villes des États-Unis ; il comptait 2 millions de cavaliers uniques et 10 millions de manèges

Ils ont même contourné la réglementation de San Francisco en achetant Scoot, une société qui avait déjà tous les permis pour opérer dans la ville. 

Mais il y a eu de graves problèmes. Prenez les scooters eux-mêmes. Le Xiaomi M365 a été conçu pour le grand public et non pour la location, il est donc tombé en panne en quelques mois. En fait, avec ces premiers modèles, Bird perdait de l'argent à chaque voyage. 

Ils se sont réconciliés en collectant beaucoup d'argent et ont mis au point un nouveau modèle, conçu en interne, mieux adapté à l'activité de location. 

Leur nouveau scooter, le Bird Zero, a ouvert une autre porte : la vente de scooters. Ils ont ensuite lancé un autre modèle, le Bird Two, et un hybride vélo/cyclomoteur appelé le Cruiser. 

Mais tout de même, la durée de vie était d'environ un an, et, avec une course aussi courte, de nombreux scooters se sont retrouvés comme déchets. Jetez un coup d'œil à ce site d'Instagram, appelé à juste titre Cimetière des oiseaux .

Puis sont venus les accidents, et même les décès. Mais VanderZanden a minimisé cela, en disant que les accidents arrivent tout le temps et que les scooters eux-mêmes ne tuaient personne. 

Une année impitoyable

Bird a proposé un programme de location mensuelle dans des villes comme Miami, Barcelone et San Francisco pour toucher plus de clients. Cela a séduit certains utilisateurs, mais certains critiques ont trouvé le plan mensuel inconfortable. Le scooter disponible était le modèle le moins cher, le Xiaomi, et il était lent, avec une capacité de batterie limitée, environ 10 miles, au lieu de 15. 

Sur le plan juridique, c'était encore un mélange de points positifs. Des villes comme Milwaukee ont fini par autoriser les scooters Bird à circuler. New York autorise les scooters, mais pas la location, et des villes européennes comme Paris deviennent des plaques tournantes. En fait, Bird avait promis 1000 emplois dans la capitale française. 

Ils avaient même obtenu plus d'argent au début de l'année 2020. Mais rien ne pouvait préparer Bird à ce qui allait suivre. 

La crise sanitaire qui a frappé le monde entier a particulièrement touché les transports, et ce rapidement. Les rues vides étaient maintenant remplies des carcasses de la promesse de Bird de changer le monde. L'idée du transport partagé a disparu de l'esprit des gens. 

Dans le cadre d'une enquête, le New York Times a révélé que les locations de scooters étaient en baisse de près de 100 %.

L'industrie des scooters et des vélos a vu disparaître 1000 emplois en un instant. Le principal concurrent de Bird, Lime, s'est d'abord retiré de 99 % de ses marchés en mars, pour revenir lentement dans certaines villes. Les revenus se sont épuisés.

Une industrie qui s'était battue pour naviguer à travers les lois et les règlements se bat maintenant pour survivre. Et Bird ne fait pas exception à la règle. 

Noir et gris

Soudain, VanderZanden a annulé toutes les réunions bihebdomadaires (appelées birdfams) et est devenu secret. Il n'a fait aucun effort pour communiquer avec ses employés, qui travaillaient pour la plupart à domicile. 

Puis, à l'improviste, certains employés ont reçu une invitation pour un "Zoom Call". Tout ce qu'elle disait, c'était Mise à jour du Covid-19. 

Lorsqu'ils se sont connectés, tout ce qu'ils pouvaient voir était un fond gris. C'était un appel à sens unique. Une femme a commencé à lire un script, mais sa voix s'est étouffée. Son discours n'a duré que deux minutes, et à la fin, 406 employés de Bird avaient perdu leur emploi. 

Dès la fin de l'appel, leurs comptes ont été désactivés: plus de courrier électronique, de Slack, ni d'ordinateurs. 

Pire encore, certains employés n'ont pas pu se connecter et l'ont découvert par SMS. 

La direction avait demandé à un ingénieur de créer une commande qui bloquerait instantanément tous les comptes une fois l'appel terminé, et son nom figurait également sur la liste. Les employés l'ont comparé à Black Mirror, mais ce n'était pas une fiction

"Il devrait être un exemple pour montrer comment ne pas licencier, surtout à un moment comme celui-ci."

Puis, lorsque la poussière s'est installée, de nombreux employés ont pris la parole. Selon The Verge, les employés ont traité leurs patrons d'idiots effrayants et de membres de fraternités qui se ressemblaient tous et gagnaient beaucoup d'argent. 

Pendant ce temps, VanderZanden a disparu. Il a apparemment délégué le processus de licenciement à Rebecca Hahn, l'officier de liaison. Elle était la voix qui lisait le script. 

Lorsqu'il a refait surface, il n'a rien mentionné dans son compte Twitter, reproduisant son attitude "faites, puis parlez (sans excuses cette fois)". Il s'est maintenant concentré sur la vente de scooters plutôt que sur le programme de partage. Bird a même imaginé de nouveaux modèles

Pour l'instant, Bird semble avoir survécu à cette crise. Mais la question demeure : un tas de scooters jetables est-il l'avenir des déplacements ?