Boston Dynamics : La société qui fabrique des robots pour nous remplacer
David Marin
15 septembre 2020
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Boston Dynamics : La société qui fabrique des robots pour nous remplacer

David Marin
15 septembre 2020
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Les robots sont à la fois fascinants et effrayants. L'idée qu'ils puissent être exponentiellement meilleurs que les humains à bien des égards et finir par devenir une menace est tout simplement troublante. 

Mais ils peuvent également conduire à la résolution de problèmes critiques pour l'humanité et améliorer nos vies d'une manière que nous ne pouvons même pas imaginer. 

L'intelligence artificielle optimise déjà de nombreuses activités régulières des gens ordinaires. Nous interagissons avec elle principalement par l'intermédiaire de nos appareils préférés, et elle est responsable d'une grande partie de la façon dont nous vivons l'Internet aujourd'hui.

Aujourd'hui, les nouvelles générations de robots alimentés par l'intelligence artificielle nous font face avec l'avenir et sont vraiment époustouflants. Avec eux, l'IA prend forme dans le monde physique de manière plus régulière et plus raffinée.

Lesrobots que vous pouvez voir tuer des humains dans les récentes émissions de Netflix, ressemblent beaucoup aux robots disponibles sur le marché. Oui, vous avez peut-être vu l'épisode de Black Mirror où un chien robot chasse les gens, et vous avez peut-être remarqué l'étrange ressemblance avec Spot, le tout nouveau chien robot de Boston Dynamics.

La similarité ne signifie probablement rien d'autre qu'une licence de création de la part des créateurs de l'émission. Mais la vérité est que des entreprises avant-gardistes comme Boston Dynamics font entrer des robots dans nos vies plus tôt que nous ne l'avions probablement prévu.

C'est la société responsable de Big Dog, le robot quadrupède qui est apparu dans cette sorte de vidéo obsédante que le monde a vu pour la première fois il y a environ dix ans. Il a été construit pour les militaires afin d'aider l'infanterie sur des terrains trop accidentés pour les véhicules, mais il a ensuite été déposé.

Passons en revue dans ce Company Forensics: Boston Dynamics. 

Bonjour, Spot

Quelques autres robots et quelques acquisitions plus tard, ils sont maintenant responsables de Spot : le nouveau robot de type chien qui a pris d'assaut Internet récemment. Il est disponible sur le marché pour 75 000 dollars et apporte beaucoup de fascination, quelques réponses, et probablement beaucoup plus d'interrogations sur l'avenir.

Spot est un mélange impressionnant d'ingénierie et d'intelligence artificielle, capable d'une certaine autonomie pour se déplacer en interaction avec l'environnement. Il est contrôlé à distance mais peut aussi être programmé, et il prend des décisions intelligentes en se déplaçant, comme éviter de heurter des objets même si on le pousse à le faire.

Selon TechCrunch, des entreprises comme Ford prévoient déjà d'essayer Spot pour des choses comme le balayage des entrepôts, l'une des nombreuses tâches que des robots comme Spot peuvent optimiser. Oui, on parlera peut-être de robots remplaçant les humains plus tard... mais, alerte spoiler : ça va arriver.

Spot est l'effort le plus significatif de Boston Dynamics pour aller au-delà de la recherche et du développement et apporter l'innovation au marché des consommateurs. Cela pourrait être le premier pas dans une nouvelle direction pour l'entreprise sous l'aile de Softbank, le géant japonais. 

Parlons donc de la façon dont Boston Dynamics en est arrivé là, de ce qui s'est passé pendant ces seize années entre Big Dog et Spot, et de la façon dont l'avenir se présente à partir de là.

MIT Robots militaires

Marc Raibert est le cerveau de l'entreprise, et tout a commencé en 1992 avec une spin-off du Massachusets Institute of Technology. 

Comme cela arrive souvent avec les technologies de pointe, Boston Dynamics a d'abord été financé par des agences militaires comme la Defense Advanced Research Projects Agency, ou DARPA.

Big Dog a été créé en 2004, et il était alors considéré comme "le robot à pattes le plus ambitieux du monde". Il était capable de déplacer 340 livres à une vitesse de 4 miles par heure aux côtés de soldats en marche. Ses quatre pattes le rendaient plus polyvalent que les véhicules à roues pour traverser des terrains difficiles. 

Il aurait été écarté parce qu'il était trop bruyant pour les scénarios de combat. Ils ont également travaillé sur d'autres contrats, tels que le remplacement de vidéos de formation navale par des simulations informatiques interactives en 3D, pour la division des systèmes de formation du Centre de guerre aéronavale.

Google se lance dans les robots

Fin 2013, la société a été rachetée par Google dans le cadre d'un accord non divulgué. C'était la cerise sur le gâteau pour Google, qui avait acquis en quelques mois sept autres entreprises axées sur les robots et startups. Tout semblait indiquer que Google se lançait dans la robotique. 

Un grand plan nécessitait un grand leader, c'est pourquoi Andy Rubin a été chargé de cette division robotique. Rubin est, parmi beaucoup d'autres, l'un des principaux cerveaux d'Android, largement crédité de son succès massif.

Tout semblait indiquer qu'un avenir passionnant pour Google ne faisait que commencer. Ils avaient prévu que Rubin dirigerait ce "moonshot". Il a dit au New York Times à l'époque :

"Comme pour tout tir de lune, il faut penser au temps comme un facteur... Il nous faut assez de piste et une vision à 10 ans."

Mais les choses ont pris une tournure inattendue lorsqu'il a quitté la société en 2014, peu après les acquisitions et les plans optimistes, en raison d'allégations d'inconduite sexuelle de la part d'au moins deux employés de la société, selon un rapport du New York Times.

Ce fut un coup bas pour les projets de Google en matière de robotique, et les choses ne semblent pas avoir pris une direction claire depuis lors.


De Google à Softbank

L'équipe de Boston Dynamics a continué à honorer certains de ses contrats en cours avec des agences gouvernementales et reste orientée vers le long terme. Ils ont continué à travailler sur des robots comme l'Atlas anthropomorphique ou Wild Cat, un robot qui court vite.

Google, en revanche, avait exprimé sa réticence à être un entrepreneur militaire et aurait eu du mal à intégrer l'entreprise dans un plan de génération de revenus. Il n'y a pas eu de consensus quant à la direction que Boston Dynamics devait prendre et Google a presque fini par être mis en vente. 

Il y avait des spéculations sur le fait qu'Amazon ou Toyota seraient intéressés par son achat, mais au début de 2017, le Goliath japonais, Softbank, l'a acquis dans le cadre de l'orientation à long terme du groupe vers la robotique. 

Softbank est un conglomérat commercial multinational basé à Tokyo, qui détient des participations dans de nombreuses sociétés technologiques, énergétiques et financières. Elle gère également le Vision Fund, le plus grand fonds de capital-risque axé sur la technologie au monde, d'environ 100 milliards de dollars.

Le fondateur et PDG, Masayoshi Son, a déclaré à propos de l'acquisition : "La robotique intelligente va être un élément clé de la prochaine étape de la révolution de l'information, et l'équipe de Boston Dynamics est un leader technologique incontestable dans le domaine des robots dynamiques avancés".

Ils semblent très bien s'entendre. Softbank a déjà connu un certain succès avec Pepper, un robot intelligent qui interagit en douceur avec les gens et peut être utile de nombreuses façons. Vous avez peut-être entendu ou vu des hôtels et autres établissements employer des robots comme Pepper pour les interactions avec les clients.

Spot est le premier produit de leur symbiose avec Boston Dynamics, et Marc Raibert a suggéré que le robot Handle est probablement le suivant. Il mélange un système de mouvement jambes-roues et, dans les dernières itérations, il a été optimisé pour les tâches d'entrepôt.

Lors d'une interview accordée à TechCrunch, M. Raibert a déclaré qu'ils estiment qu'environ un trillion de boîtes de pieds cubes sont déplacées dans le monde chaque année et que la plupart d'entre elles ne sont pas automatisées, ce qui représente une énorme opportunité pour le produit.

Tout ce travail, qui n'est pas encore automatisé, est encore principalement effectué par des humains conduisant des grues ou d'autres véhicules. Vous voyez peut-être où cela mène...

Les robots vont-ils nous remplacer ? 

C'est la question qui saute aux yeux dans toute conversation sur les robots. Le débat est toujours ouvert et les experts ont des points de vue différents sur la question. Cependant, la réalité continue d'évoluer à son propre rythme et certaines industries et certains emplois sont déjà touchés par l'incursion des robots. 

Selon un rapport de CNBC, des études suggèrent que 670 000 emplois américains ont été perdus entre 1990 et 2007, et que ce nombre devrait augmenter plus rapidement à mesure que la technologie continue de progresser.

Dans une certaine mesure, les robots remplacent déjà la productivité humaine. Prenons l'exemple du secteur du transport par camion. Il s'agit d'une entreprise d'un milliard de dollars qui emploie des millions de personnes. Les camions autotractés fonctionnent déjà et l'IA devient si bonne qu'aucun chauffeur assistant ne sera bientôt nécessaire.

Les emplois qui consistent principalement en des tâches répétitives dont les résultats sont prévisibles, comme le transport, la logistique ou le soutien administratif, sont les plus susceptibles d'être touchés par les robots en premier lieu. 

Les optimistes pensent que les robots et les nouvelles technologies créeront de nouveaux emplois et de nouvelles industries. Mais c'est probablement aussi vrai, car l'éducation dans ces domaines est coûteuse et n'est pas accessible à tous. 

Les entreprises américaines ne s'excusent pas de réduire les coûts du travail. Elles feront tout ce qu'elles peuvent pour optimiser leurs revenus, et les robots offrent pour cela de nombreux avantages par rapport aux travailleurs humains : pas de salaires, pas de syndicats, pas de quarts de travail de huit heures...

Singularité technologique

La singularité est un moment hypothétique où la croissance technologique devient introuvable et irréversible, entraînant des changements imprévisibles dans la civilisation humaine en peu de temps. 

Selon Ben Goertzel, chercheur et expert en IA, fondateur de SingularityNET, cet événement hypothétique pourrait avoir lieu dans quelques années ou une décennie seulement.

Il révèle également que les efforts actuels de financement et de développement de l'IA proviennent principalement de la publicité et de la surveillance ou d'intérêts militaires. Pour clore cet épisode, nous allons laisser couler... Nous sommes en train de créer les premières générations de machines intelligentes capables d'apprendre et de s'améliorer. Nous consacrons la plupart des ressources principalement à la publicité et à la surveillance. Pas la médecine, pas la construction, pas l'agriculture... Publicité et surveillance. 

Selon vous, qu'est-ce qui nous attend à l'avenir avec les robots ? Nous dépasseront-ils et nous domineront-ils, ou amélioreront-ils notre vie ? Peut-être un peu des deux ?

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