Herbalife : génie MLM ou système pyramidal ?
David Marin
24 novembre 2020
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Herbalife : génie MLM ou système pyramidal ?

David Marin
24 novembre 2020
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Herbalife est-il un système pyramidal ?

Cette société existe depuis quarante ans et a réussi à rester à la fois prospère et controversée.
Le ministère américain de la justice, la Food and Drug Administration et la Federal Trade Commission ont tous enquêté sur elle. Et elle a payé des centaines de millions de dollars pour régler différentes accusations légales.
Les investisseurs de Wall Street ont parié des milliards contre elle, essayant de prouver qu'il s'agit d'une entreprise pyramidale illégale et de la faire tomber. Et pourtant, elle est toujours là, bien vivante. Selon son nouveau PDG, l'entreprise se porte même plutôt bien ces jours-ci.

Revenons donc sur l'inévitable question d'Herbalife : s'agit-il d'un système pyramidal ? Bienvenue sur Company Forensics.

Marketing à plusieurs niveaux = schéma pyramidal ?

Pour commencer, Herbalife est une entreprise de nutrition et de style de vie qui vend des milk-shakes, des protéines et d'autres suppléments pour la gestion du poids ou l'amélioration du sport. C'est une société de vente directe ; les produits sont uniquement vendus par l'intermédiaire de distributeurs et non dans des magasins.

Il est censé promouvoir des modes de vie sains et l'amélioration de soi. Et pour réussir pleinement l'expérience Herbalife, en plus de consommer les produits, ou ne pas les consommer et continuer à les promouvoir, comme Cristiano Ronaldo... Peut-être a-t-il pris des milk-shakes Herbalife, qui sait.

L'idée est la suivante : en plus de prendre le taureau par les cornes, vous pouvez rejoindre l'entreprise Herbalife et générer un revenu supplémentaire ou même une carrière à plein temps en tant que distributeur, gagner de l'argent et être une personne saine et prospère.  

Saisissez l'occasion et faites-vous accompagner par un nombre suffisant de personnes qui participent à l'entreprise. Vous pourrez alors devenir superviseur et continuer à gravir les échelons de l'organisation, car vous avez plus de distributeurs dans votre réseau. 

Lorsque cela est bien fait, cela peut être quelque chose comme une entreprise de marketing à plusieurs niveaux ou MLM. Il s'agit d'un modèle commercial dans lequel vous recrutez des vendeurs pour vous aider à distribuer un produit ou un service, et vous prélevez des commissions sur leurs ventes. 

Mais vous prenez également des commissions sur les ventes des personnes qu'ils recrutent comme nouveaux distributeurs. Il est donc dans votre intérêt que ceux qui vous achètent le produit continuent à trouver d'autres distributeurs, car vous touchez des commissions sur tout. 

C'est légal, et oui, cela peut être maladroitement similaire à une pyramide illégale. Au cas où vous ne le sauriez pas, une pyramide est une entreprise illégale qui gagne de l'argent en recrutant des gens, en leur faisant payer des frais d'adhésion. Elle ne génère pas de revenus réels à partir d'une autre activité rentable. 

Si vous gérez une pyramide, vous prenez l'argent des nouveaux arrivants pour vous payer, ainsi que certains des premiers distributeurs, et c'est pourquoi vous devez toujours recruter. 

La principale différence entre un MLM légitime et une pyramide illégale réside dans la façon dont ils tirent le meilleur parti de leur argent. 

Si l'entreprise se concentre davantage sur les tactiques de recrutement que sur les ventes, il peut s'agir d'une opération pyramidale. C'est illégal parce qu'elle vend généralement une opportunité commerciale prometteuse avec un rendement élevé en peu de temps alors qu'en réalité, la plupart des personnes qui s'y impliquent perdent de l'argent.

Mais si l'entreprise se concentre sur la vente de biens ou de services, et tire la majeure partie de ses revenus de ces ventes, alors il s'agit probablement d'une bonne MLM. Oui, la ligne peut parfois être intangible. Même pour les autorités. 

Les anciennes méthodes

Herbalife a été fondée en 1980 par Mark R. Hughes, un homme d'affaires californien qui a grandi dans un environnement difficile, luttant contre les problèmes émotionnels de sa mère, l'obésité et l'abus de médicaments sur ordonnance. 

En 1985, Herbalife était l'une des sociétés privées américaines à la croissance la plus rapide. Elle est entrée en bourse en 1986, lorsque son action a commencé à se négocier sur le NASDAQ. Hughes possédait environ 60 % de la société et, en 1999, il tentait déjà de la rendre à nouveau privée.

Mais il est décédé inopinément en 2000, à l'âge de 44 ans, d'une overdose accidentelle apparente d'alcool avec un niveau toxique d'antidépresseurs. 

La société est restée publique, et on peut se demander pourquoi une société publique voudrait redevenir privée. Je suppose qu'il peut y avoir des raisons techniques, mais ce fait envoie un message au public.

Et depuis ces premiers jours, Herbalife a été remis en question. Très vite, la Food and Drug Administration s'est officiellement plainte de certains de ses pilules et milk-shakes contenant des ingrédients potentiellement dangereux, et la société a dû reformuler les produits.

Desaccusations de vente pyramidale ont également été formulées dès 1985. Trois agences californiennes, dont le bureau du procureur général, ont intenté un procès à Herbalife, l'accusant de faire de fausses déclarations sur ses produits et d'être une structure de vente illégale à plusieurs niveaux.

L'argent réel était de faire participer d'autres personnes à l'opportunité commerciale, et pas tellement à la vente des produits. 

Cela impliquait de leur vendre le produit à distribuer et de leur faire payer des frais pour la formation ou la participation à des événements extravagants avec des gourous de l'entreprise. 

Les distributeurs étaient autrefois impitoyables en matière de recrutement. Ils vendaient l'opportunité commerciale de rêve, la promesse de quitter votre emploi, de devenir votre propre patron, et pourquoi pas ? Devenez riche en peu de temps. C'est du gâteau. Ou plutôt un morceau de gâteau. 

Ils mentiraient même sur les propriétés médicinales des produits. Tout ce qui pouvait inciter les gens à s'inscrire pour l'opportunité commerciale et à vendre une partie du stock d'Herbalife, ils l'avaient probablement empilé dans leur garage. 

Les personnes entraînées dans les niveaux inférieurs du système devaient alors commencer à faire leur propre recrutement pour vendre le produit à d'autres distributeurs et aspirer aux bénéfices éventuels. La plupart d'entre eux n'ont presque jamais atteint le niveau de distribution nécessaire pour gagner un revenu décent. 

La majorité d'entre eux perdent de l'argent, et les recrues sont remplacées dans un cycle sans fin. Pendant ce temps, ceux qui sont au sommet perçoivent des commissions pour tout ce qui se passe en dessous d'eux. 

Mais le recrutement nécessaire pour soutenir un tel projet est massif. Herbalife a été accusé de cibler les consommateurs vulnérables, comme les immigrants latinos aux États-Unis, qui peuvent être enclins à acheter l'opportunité d'affaires pour poursuivre le rêve américain. 

L'entreprise obtient d'excellents résultats dans des endroits comme les économies en développement de l'Asie-Pacifique, une région où les ventes nettes ont atteint 1,24 milliard de dollars en 2019. 

Un survivant légal

Les autorités américaines ont déjà été chargées de déterminer si Herbalife est un système pyramidal ou non. Il n'y a pas longtemps, en 2016, la Commission fédérale du commerce a décidé qu'il ne s'agissait pas d'une pyramide, mais pour une raison quelconque, elle a quand même obligé la société à restructurer entièrement ses activités commerciales aux États-Unis.

Le règlement comprenait un paiement de 200 millions de dollars de la part d'Herbalife pour indemniser les consommateurs qui ont été trompés en croyant qu'ils pourraient gagner une somme substantielle en vendant les produits entre 2009 et 2015.

La FTC a reconnu que les distributeurs ne réalisaient aucun profit sur les ventes réelles de produits. D'une certaine manière, ils n'ont pas appelé cela une pyramide, mais ils ont quand même exigé qu'Herbalife "commence à fonctionner légitimement" après trente-six ans. 

La compagnie a pris l'accord comme une victoire à l'époque, et elle a réussi à se maintenir à flot. Mais les batailles juridiques ne semblent pas être terminées pour Herbalife. 

Récemment, en août de cette année, la société a accepté de payer plus de 122 millions de dollars, cette fois pour résoudre une enquête de la Commission américaine des valeurs mobilières et des changes concernant la société qui a soudoyé des fonctionnaires du gouvernement chinois pour obtenir et accroître les activités d'Herbalife en Chine. 

Le ministère américain de la justice l'a déclaré: "En s'engageant dans un plan de dix ans visant à falsifier ses livres et ses registres pour dissimuler des paiements corrompus et autres paiements irréguliers aux fonctionnaires chinois (...), Herbalife a déformé des informations importantes mises à la disposition des investisseurs,"

Et maintenant, il y a des rapports récents d'un tribunal fédéral à Miami qui vient de rouvrir une action collective qui demande plus de 140 millions de dollars de dommages et intérêts contre 44 grands distributeurs. Des histoires comme celle-là continuent de soulever des questions sur les activités à plusieurs niveaux de sociétés comme Herbalife, Amway ou Avon.

Pendant ce temps, John Agwunobi, l'actuel PDG d'Herbalife, déclare que plus de cinq millions de shakes sont consommés quotidiennement dans le monde et qu'il s'agit de la première entreprise de remplacement de repas.

Ainsi, Herbalife semble avoir vécu à la limite de la légalité depuis le début. Ils peuvent dire qu'ils ont payé près d'un demi-milliard de dollars en réglant les accusations légales portées contre eux jusqu'à présent et en gardant la tête haute. 

Pensez-vous que la ligne qui sépare les MLM de l'illégalité est trop mince ? Ou bien Herbalife n'est-elle vraiment qu'une entreprise de nutrition ? Faites-nous savoir ce que vous pensez dans les commentaires et restez à l'écoute pour le prochain. 

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