Nikola : la catastrophe annoncée
Bernardo Montes de Oca
11 novembre 2020
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Nikola : la catastrophe annoncée

Bernardo Montes de Oca
11 novembre 2020
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Pour devenir le prochain changeur de jeu dans le domaine des véhicules à émissions zéro, vous ne pouvez pas compter uniquement sur un bon design. Il semble que vous deviez également faire preuve d'audace et de courage. Et beaucoup de tweeting. 

Vous souffrirez également des comparaisons avec d'autres entreprises, comme Tesla et son fondateur controversé, Elon Musk. 

Une entreprise avait tous les ingrédients nécessaires : un fondateur excentrique, un véhicule apparemment parfait et de nombreuses promesses. 

Nous parlons de Nikola Motor et de sa vision de l'avenir des transports. Mais cette vision a volé en éclats en quelques mois. Nous vous raconterons tout sur Nikola dans cet épisode de Forensics. 

Naissance de Nikola Motor

Cette société est une création de Trevor Milton. 

Il est un peu en dilemme. La moitié des médias le qualifie de vétéran du monde des start-ups, ayant formé deux précédents startups. L'autre moitié le qualifie d'échec parce que ses deux premières créations n'ont pas été trop importantes. 

Son deuxième démarrage, dHybrid, visait à réduire les émissions en modifiant les moteurs diesel et en les transformant en hybrides. Mais l'existence de dHybrid a été mouvementée, car l'un de ses principaux investisseurs leur a apparemment volé leur propriété intellectuelle. 

Ensuite, le principal allié de dHybrid, Swift Transportation, les a poursuivis en justice pour ne pas avoir respecté l'accord de modernisation de plusieurs camions de Swift. 

Milton a fini par la vendre et a fondé la Nikola Motor Company en 2014. Avec cette entreprise, il visait à créer des camions très efficaces. Comme beaucoup de fondateurs controversés avant lui, il voulait prendre la route la moins fréquentée. 

Dans une interview avec Forbes, M. Milton a déclaré que, parce qu'il estimait que son idée était visionnaire, il avait décidé d'engager des ingénieurs qui n'avaient aucune expérience du secteur automobile pour avoir une perspective différente des choses. 

Ces commentaires ont immédiatement attiré des comparaisons avec un autre millionnaire qui n'avait aucune expérience préalable de l'automobile, Elon Musk, ce qui sera fréquent à l'avenir.  

Il s'attendait à quoi, à avoir le nom de Nikola Tesla ? 

Les modèles de Nikola Motors

Le premier modèle, en quelque sorte

Tout comme Tesla, Milton voulait aller loin. En mai 2016, Nikola a sorti le semi-remorque Nikola One.  

Les caractéristiques comprennent une transmission intégrale 6x6, des moteurs électriques et une puissance impressionnante de 2000 chevaux, grâce à son système de pile à combustible à hydrogène, qui alimente les moteurs électriques. Il pouvait également fonctionner au gaz naturel comprimé, ce qui le rendait polyvalent.  

La portée était de 1 200 miles, idéale pour le camionnage longue distance, et, pour les personnes intéressées, l'acompte n'était que de 1 500 dollars. Si les semi-remorques n'étaient pas votre truc, alors il y avait le Zero, un véhicule utilitaire tout-terrain hors route, ou UTV, qui promettait des caractéristiques exceptionnelles. 

En décembre 2016, lors d'un spectacle, il a assuré à tout le monde que le Nikola One était à l'heure et a même laissé entendre que le camion était opérationnel, avec des piles à combustible à l'intérieur et tout le reste. 

Les gens étaient époustouflés. 

Pas moins de 7000 dépôts ont été effectués pour le camion, et, à 1500 $ chacun, ils ont totalisé 10,5 millions de dollars en espèces réelles et un total de 2,3 milliards de dollars si l'on considère la valeur finale du camion. Ces chiffres ont encore renforcé l'image de l'entreprise. 

Peu de temps après, il a formé des alliances avec des entreprises du secteur de la fabrication de camions. Pour Nikola, l'avenir était prometteur : Milton a promis qu'ils devanceraient Daimler, Volvo et Paccar en tant que leader des constructeurs de camions d'ici 2019. 

Mais le Un et le Zéro n'existent pas. Jusqu'à présent, ils n'étaient que des concepts. Cela a de nouveau été comparé à Musk et à sa tendance à faire des promesses excessives, et l'industrie du camionnage s'est méfiée de Milton et de Nikola. 

Après tout, les 7 000 réserves ne suffisaient pas pour la recherche, le développement et la production. Malgré tout, Milton a investi 20 millions de dollars de son propre argent pour calmer son entourage, et il était sûr de réunir 300 millions de dollars. 

Début 2019, Nikola a acheté les droits d'utilisation d'un terrain en Arizona, où ils allaient construire leur usine et produire, selon les termes de Milton, 50 000 camions par an.

De plus en plus de battage

En novembre 2017, le journaliste Fred Lambert a pris place à bord du Nikola Zero UTV dans une version dépouillée, sans portes ni écrans. Il a accompagné nul autre que Trevor Milton lui-même. 

Aussi basique que soit cette version, Lambert était extatique. Il aimait la conduite, les moteurs silencieux et la suspension confortable, et déclara même que la Zero avait plus de puissance que la Tesla la plus puissante .

Puis, en 2018, le géant Anheuser-Busch a passé une commande provisoire pour 800 baux du Nikola One. Milton a de nouveau promis de commencer la livraison d'ici 2020, et un an plus tard, la société a affirmé qu'il y avait un total de 14 milliards de dollars de commandes. Milton a déclaré au monde que Nikola avait vendu huit ans de production. 

Enfin, il a réuni les 300 millions de dollars qu'il avait promis et cherche maintenant à réunir 1,25 milliard de dollars pour financer l'ensemble de l'opération. 

L'une des raisons principales de ce battage médiatique est que Nikola ne se limitait pas aux camions. Il s'agissait de fournir un réseau durable d'approvisionnement en hydrogène pour alimenter ces camions. Et il n'y avait pas que les États-Unis, Nikola a annoncé, fin 2019, un autre véhicule, le Nikola Tre, basé sur une plate-forme IVECO, dont la production est prévue vers 2022, ou 2023. 

Milton a même tiré sur Tesla, disant que la technologie de Nikola avait rendu leur camion plus léger de 5000 livres

Parlons un peu de cette rivalité. 

Nikola a toujours vécu dans l'ombre de Tesla. Tous deux ont la même idée : construire un réseau d'énergie propre pour alimenter leurs véhicules. Nikola s'est même aventuré dans le solaire, tout comme Tesla ! 

Mais Nikola n'était pas seulement un petit frère. La société a poursuivi Tesla, affirmant que la société de Musk avait copié le design de leur camion. Tesla a riposté, disant qu'il n'y avait aucune raison de poursuivre, mais la bataille juridique continue maintenant. 

Nikola PDG

Promesses

Nikola ne vendait pas seulement des camions, mais aussi l'hydrogène nécessaire pour les faire fonctionner et un système d'approvisionnement en carburant à l'échelle nationale. Ainsi, au final, chaque véhicule vendu leur rapporterait environ 750 000 dollars. 

Pour s'occuper du consommateur moyen, ils ont proposé un camion de mauvais aloi appelé le Badger, et avec lui, Nikola visait à détrôner le F-150 comme le camion le plus vendu aux États-Unis Encore une fois, juste un peu plus. 

 Mais Milton avait l'air très confiant.

Et les gens ont acheté sa confiance. Début 2020, Nikola valait 23 milliards de dollars, grâce aux échanges publics, au battage médiatique et au soutien de grands noms, comme le constructeur européen de camions CNH, qui a investi 250 millions de dollars. Milton était maintenant milliardaire, c'est exact, il était maintenant le premier milliardaire de l'hydrogène. 

Mais il n'y avait pas de camions, aucun. Nikola était une entreprise qui valait des milliards de dollars sans aucun revenu, et les médias ont commencé à s'en apercevoir : après tout, cette évaluation de 23 milliards de dollars était aussi importante que leurs prévisions de ventes pour 2024. 

 Pendant ce temps, Milton ne semblait pas se soucier d'avoir un revenu nul. Dans une interview accordée à CNBC, il a déclaré que les investisseurs se souciaient davantage de changer le monde et l'environnement. Puis il a dit que l'usine en Allemagne fabriquait des camions au moment où ils parlaient. 

Selon lui, les investisseurs n'avaient pas peur du fait qu'il n'y avait pas de revenus. Il n'y avait aucune raison de s'inquiéter. 

A chaque apparition publique, Milton a gonflé tout le monde. Enfin, pas tout le monde. 

Alors, est-ce une fraude ou non ?

Nikola était l'un des plus grands noms des véhicules propres. Même le géant General Motors a annoncé qu'il prendrait une participation de 11 % dans la société pour 2 milliards de dollars, et que, dans le cadre de l'accord, GM fabriquerait le fameux Badger dans ses usines. Les actions de Nikola ont augmenté de 53 % lorsque la nouvelle est parue. 

Ainsi, Milton et Nikola ont eu une excellente année 2020. 

Mais certains se méfient de la fanfare. Le journaliste Bryne Hobart l'a dit le mieux, encore une fois, en utilisant Tesla comme comparaison : 

Tesla est une histoire qui montre comment un PDG peut surfer sur la vague de la mode pour construire une véritable entreprise qui - bien que souvent critiquée par les investisseurs - parvient à vendre un produit qui change la donne. Nikola est l'histoire plus sombre d'un PDG qui utilise les mêmes outils et abuse de la tendance des investisseurs à faire de l'appariement de modèles pour construire une entreprise dont la fonction première est de vendre des actions.

Aïe. Mais c'est ce à quoi ça ressemblait : seulement des camions conceptuels et un PDG trop enthousiaste. Et puis, le Hindenburg est arrivé.

Le rapport Hindenburg

Les médias ont commencé à s'intéresser au bruit, comme l'usine en Allemagne, qui n'était pas opérationnelle au moment où Milton avait dit qu'elle l'était, dans plusieurs interviews. 

Ces rendus ? Milton n'a cessé de répéter qu'il avait créé ces dessins dans sa cave. Mais, selon le Financial Times, il les a achetés à des designers en Croatie. 

Puis, le journaliste Ed Ludlow a découvert que le camion exposé en 2016 n'était même pas opérationnel. Les gens autour de Milton ont été alarmés quand il a dit que le Nikola One était un camion en état de marche : il n'avait pas de piles à combustible, et pour prouver qu'il avait bougé, la compagnie l'a fait rouler en bas d'une colline. 

Milton a répondu rapidement et a dit qu'il n'y avait pas de pile à combustible pour des raisons de sécurité, et qu'il n'avait jamais promis que la voiture fonctionnerait réellement

Milton a ensuitetraité tout le monde de haineux, ou du moins, ceux qui ne partageaient pas sa vision. Très mature. 

Et c'est là que la recherche Hindenburg entre en jeu. Il s'agit d'une société qui se consacre à la recherche financière médico-légale. En septembre 2020, deux jours seulement après que GM ait accepté de s'associer avec Nikola, ils ont publié un document indiquant que Milton avait menti à plusieurs reprises. 

"Nous n'avons jamais vu un tel niveau de tromperie dans une entreprise publique, surtout de cette taille."

Leur rapport montre que toute l'entreprise est un mensonge, des piles à combustible aux camions en passant par leur système de carburant. Voici un exemple : certains camions ne fonctionnaient qu'au gaz comprimé au lieu de l'hydrogène. 

Un des camions qu'ils ont dévoilé ne pouvait pas fonctionner à l'hydrogène, mais Milton a marqué au pochoir H2 dessus et a dit que c'était le cas. Donc, vous pouvez peindre une Ferrari sur votre Civic et dire que c'est une Ferrari. C'est du tout cuit.

Crash et conséquences

Le rapport Hindenburg a fait s'effondrer Nikola. 

Le titre avait atteint une valeur de 93,99 dollars en juin 2020. Fin septembre, elle était à 19,46 $ et continuait à baisser. 

Après le rapport, beaucoup étaient d'accord : Nikola n'avait aucune valeur, et certains analystes ont même prédit que le titre pourrait chuter jusqu'à 5 dollars. 

Les allégations de fraude ont déclenché une enquête fédérale pour avoir induit les investisseurs en erreur. Milton, en revanche, a disparu. Dès que ces mots sont passés sur les ondes, il a quitté Nikola et, une semaine plus tard, a effacé tous ses réseaux sociaux. 

Sa fortune personnelle est passée de 6 à 2 milliards de dollars, et il était au chômage. Mais cela ne s'est pas arrêté là. 

Des semaines plus tard, deux femmes l'ont accusé deharcèlement sexuel. Elles envisagent de poursuivre les poursuites judiciaires, alors qu'il a nié les accusations. 

Il s'agit donc d'un effondrement. Mais d'un homme, pas de l'entreprise.  

Nikola existe toujours. GM a même dit qu'il était intéressé par une plus grande implication avec Nikola. Quand ils l'ont annoncé, les deux titres ont augmenté un peu. Et c'est ce que semble être Nikola : un titre qui se nourrit de battage, de promesses, d'avenir. Mais pas de livraison

C'est peut-être ce qu'est le monde du zéro émission, avec tout le battage médiatique et la croyance des gens. 

Mais en fin de compte, quelqu'un doit tenir cette promesse. Ce ne sera pas Milton, mais peut-être que, sous une bonne direction, Nikola le fera.