Reddit, de l'outsider au croque-mitaine de Wall Street
Bernardo Montes de Oca
16 mars 2021
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Reddit, de l'outsider au croque-mitaine de Wall Street

Bernardo Montes de Oca
16 mars 2021
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Une fois de plus, Reddit fait la une de l'actualité, cette fois en mettant en colère les gros bonnets de Wall Street. Le site n'est pas étranger à la controverse, et ce depuis des années. Mais Reddit, c'est bien plus que des débats enflammés. Son histoire est remplie de luttes humaines, de réalités contradictoires et de renaissances. C'est une histoire qui mériterait plusieurs subreddits à elle seule. Pour le moment, nous allons donc résumer toute son histoire fascinante dans cette vidéo.

C'est Company Forensics: Reddit. 

Une origine frustrante

L'histoire de Reddit commence en 2005, avec Alexis Ohanian et Steve Huffman. Ils sont jeunes et pleins d'illusions et sont assis en face de nul autre que Paul Graham, le fondateur de Y-Combinator. Mais, cette fois, c'est différent. Voyez-vous, le programme venait de démarrer, et Graham cherchait des personnes pour faire partie de la première génération Y-combinator.

Les deux amis avaient voyagé de la Virginie au Massachusetts pour l'entendre parler de la création de startups. Mashable rapporte qu'à la fin de l'événement, les deux amis ont approché Graham et lui ont dit qu'ils étaient en fait venus de Virginie avec un budget étudiant. Impressionné, Graham s'est assis avec eux pour écouter leurs idées. 

Leur proposition était en avance sur son temps : une application mobile de commande de nourriture. Avec des SMS, en 2005 ! Et, dans un premier temps, Graham a été intéressé. À tel point qu'il les a invités à pitch l'idée au Y-Combinator. L'engouement, cependant, s'est vite estompé. Après quelques réunions, Graham a rejeté l'idée.

Mais il croyait en eux. Ils étaient talentueux, et il leur a suggéré de construire quelque chose comme la première page du web.  

Une idée géniale et compliquée

La première idée était une sorte de tableau d'affichage: un site où les utilisateurs publiaient des images, des vidéos, du texte et des liens vers d'autres sites Web. Les messages les plus intéressants finissaient par monter et apparaître sur la première page. 

En y repensant, l'idée est géniale dans sa simplicité. Avec cette deuxième tentative, Ohanian et Huffman font désormais partie de la première promotion du programme Y-Combinator. Cette première génération comptait des membres assez impressionnants, dont les futurs fondateurs de Twitch, Emmett Shear et Justin Kan, et un programmeur aux cheveux noirs, l'un des plus jeunes, qui détestait les photos et souriait rarement. Son nom était Aaron Swartz. 

Ohanian et Huffman se sont concentrés sur deux concurrents, le site d'actualités technologiques Slashdot et un site de partage de signets appelé Del-icio.us. Le principal problème de ces sites, pensaient-ils, était que la lecture des actualités était frustrante et demandait beaucoup de travail. Selon M. Ohanian, leur objectif était de rendre le monde moins nul en changeant la façon dont nous lisons les informations. 

Mais, comment pourraient-ils changer cela ? Eh bien, ce n'est pas eux qui le feraient, mais la communauté, en mettant en évidence le contenu le plus partagé. Tout article qui a prospéré l'a fait parce que les utilisateurs l'ont voulu, ce qui serait l'une des valeurs fondamentales de Reddit.

En parlant de Reddit, nous n'avons pas mentionné le nom car ils n'en avaient pas. Après plusieurs idées, comme Newstew ou Snoo, Huffman a trouvé Reddit en jouant sur les mots. L'idée était que les gens puissent dire : Je l'ai lu sur Reddit

Ils avaient une idée et un nom, mais le site était loin d'être terminé lorsque Paul Graham les a pressés de le lancer. Cette urgence a mis Huffman en colère, mais il a accepté à contrecœur de publier une version rudimentaire en 2005. Ohanian lui-même qualifie cette première version de merdique et, après cela, les choses ne se sont pas arrangées. Il y a eu trois postes, et il y a eu des frictions depuis le premier poste. 

Ohanian a posté le tout premier reddit, un lien vers un site qui parlait du mémo de Downing Street, une réunion secrète entre des officiels britanniques concernant la guerre en Irak. Huffman n'a pas apprécié ce post et l'a immédiatement rétrogradé. Fait amusant : la première reddit est toujours là, mais le lien est maintenant brisé, comme c'est le cas pour la plupart de l'histoire de Reddit. 

Puis Graham a partagé un lien vers son blog personnel sur Reddit, ce qui a provoqué un pic de trafic, mais a surtout profité au site de Graham, et Huffman et Ohanian n'étaient pas contents. Huffman et Ohanian n'étaient pas contents. Le reste du monde non plus ; Slashdot, un concurrent, a reçu une flopée de messages de haine à l'égard de Reddit, mais, au moins, ils en parlaient. 

Mais les deux fondateurs ont travaillé dur pour que le site soit alimenté en contenu, en utilisant de faux comptes et en recherchant des informations sur le web. Ils ont même demandé à leurs amis de poster ce qu'ils voulaient. Jour et nuit, ils vivaient pour Reddit. 

Puis, un jour, à la mi-août 2005, un nouveau contenu est apparu. C'était le tournant. Mais la route sera difficile. 

Les montagnes russes

Bien que la concurrence, comme Digg et Del.icio.us, ait gagné en popularité, Reddit avait commencé à se tailler sa propre place. Avec la croissance et l'augmentation du nombre d'utilisateurs, Huffman et Ohanian avaient besoin de plus de talents, ils ont donc fait appel à un autre participant de Y-Combinator, Chris Slowe. 

Il les a rejoints, et les trois ont emménagé dans un appartement exigu, où ils travaillaient 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7 sur Reddit. Slowe a appris à gérer les pannes, et à eux trois, avec une alimentation très malsaine et presque pas de sommeil, ils ont réussi à survivre. Et Reddit a continué à se développer. 

Donc, la chance. Un produit de Y-Combinator appelé Infogami n'ayant pas réussi à s'imposer, les mentors ont suggéré que l'entreprise fusionne avec Reddit. Aaron Swartz est entré dans l'équation en février 2006. 

Swartz était déterminé et compétent. Il avait sa propre vision de l'avenir, mais il était aussi têtu, compétitif et, selon certaines sources, frustré par les performances d'Infogami par rapport à celles de Reddit. Qui n'était pas exactement en train de botter des fesses. Oui, il était populaire et en pleine expansion, mais loin de la concurrence. 

En interne, les choses ne se passaient pas bien. Ohanian devait faire face à des situations familiales très difficiles qui exigeaient son attention et son temps. Puis, Swartz a commencé à avoir un comportement erratique. Il ne quittait pas sa chambre pendant des jours et publiait fréquemment des blogs sur ses frustrations professionnelles. 

Avec un tel assaut de négativité et les performances médiocres de Reddit, Graham, Ohanian et Huffman ont convenu qu'il était temps de vendre, et Condé Nast, le géant de l'édition, était intéressé. Après de longues négociations, Reddit a été vendu pour moins de 20 millions de dollars. Slowe, Ohanian, Huffman et Swartz travaillent désormais pour Condé Nast. Mais, hey, ils étaient millionnaires. 

Les quatre ont assisté à une fête d'Halloween et ont bu des cocktails pour célébrer. Ensuite, Ohanian a amélioré les billets de saison des Redskins de son père pour un meilleur siège, ce qu'il doit regretter maintenant. Mais, à part ça, rien d'extraordinaire n'est arrivé. 

Selon la théorie, ils avaient tout fait : avoir une idée, la faire fonctionner, puis la vendre pour des millions. Mais, avec le recul, il y a un soupçon de frustration dans les paroles de M. Huffman lorsqu'il s'est adressé à Mashable. 

"Quand nous avons vendu, j'étais très, très heureux. Je voulais être millionnaire. J'aurais aimé savoir ce que je sais maintenant. Ça commençait juste à faire tilt. C'était encore très dysfonctionnel. C'est frustrant que nous n'ayons jamais réussi."

Et, nous verrons pourquoi. Mais, à cette époque, l'achat semblait avoir du sens. Ohanian et Huffman aimaient travailler à Condé Nast. Mais pas Aaron Swartz. Son attitude est devenue de plus en plus agressive, et il a blogué sur sa frustration face à la culture inefficace de l'entreprise

Après de constants démêlés avec la direction, Condé Nast en a eu assez de Swartz et l'a licencié en 2006. Malheureusement, en 2013, Swartz s'est suicidé après avoir été reconnu coupable d'avoir téléchargé illégalement des millions d'articles de la base de données JSTOR. Sa mort prématurée est, à ce jour, une source de discussion concernant la disproportion de ses poursuites. 

Beaucoup d'utilisateurs, peu d'argent

Au début, Reddit était un havre de paix pour les programmes et, ahem, le contenu NSFW. Restons-en là. Mais d'autres sujets sont devenus populaires, tels que la politique, la culture et le divertissement, au point qu'il y en avait pour tous les goûts. 

Avec une année 2008 chaotique, un nouveau président et une crise financière, les utilisateurs ont afflué sur Reddit et se sont enfoncés dans des discussions enflammées. C'était un signe pour améliorer la plateforme et, la même année, le site a permis aux utilisateurs de créer leurs propres subreddits. 

Cette caractéristique semble évidente aujourd'hui, mais à l'époque, elle a permis à Reddit de se démarquer de la concurrence. Le trafic a explosé, mais cela ne s'est pas traduit par une croissance économique. De plus, Condé Nast se débattait avec des licenciements massifs et des embauches gelées. Parce que Reddit était si petit, il y avait peu d'investissements, et, incapable d'embaucher, le personnel ne pouvait pas apporter de nouveaux talents. 

Confrontés à un environnement frustrant et la lune de miel entre eux et Condé Nast étant terminée, Ohanian et Huffman ont tous deux quitté Reddit fin 2009

Avec le départ des cofondateurs, une nouvelle ère a commencé, et pas nécessairement une bonne. Certes, Reddit a eu de la chance lorsque Digg, son concurrent, s'est tiré une balle dans le pied en 2010 en modifiant sa plateforme pour mieux répondre aux besoins de la publicité plutôt qu'à ceux des utilisateurs. 

Les utilisateurs de Digg en colère ont inondé la plate-forme de messages soutenant Reddit, et beaucoup ont fui pour devenir des Redditors. Le trafic a augmenté régulièrement, mais, une fois encore, les revenus sont restés au ralenti. Ajoutez à cela le manque de leadership, et Reddit était un navire sans cap. 

Puis, un développeur Reddit déprimé, Mike Schiraldi, a fait part de sa frustration sur son blog. Tout le monde bloguait à l'époque. Dans ce billet, il a fait allusion à Reddit Gold, un service premium , et les utilisateurs ont été tellement enthousiasmés par l'idée qu'ils étaient prêts à payer pour l'obtenir. Il y avait un hic : Reddit Gold n'existait pas encore, et il n'avait même pas soumis l'idée à Condé Nast. 

Ce n'était pas grave ! Sur la base de sa promesse pour Reddit Gold, les utilisateurs l'ont soutenu en échange de la création éventuelle de ces fonctionnalités. Une fois Reddit Gold en ligne, le trafic a dépassé le milliard de vues en janvier de cette année-là. Cette augmentation a permis à Reddit de convaincre des annonceurs potentiels de débourser de l'argent, ce qu'il n'avait jamais réussi à faire. 

Pourquoi ? Kourosh Karimkhany, le cadre qui a dirigé l'achat de Reddit, l'explique clairement:

"Il n'y a pas beaucoup d'annonceurs qui veulent que leurs publicités soient vues par des fans de Ron Paul, athées, libertaires et amateurs de porno". Ça craint. C'était une vente difficile. Mais ça nous a permis d'entrer."

Pourtant, arriver à la porte n'était pas suffisant. Reddit s'en sortait tout juste après des années d'efforts. Ainsi, en septembre 2011, Condé Nast a rendu Reddit indépendant, lui permettant de choisir un PDG, d'engager du personnel et, en gros, de se débrouiller tout seul en matière de profits

C'est ainsi que Yishan Wong est devenu PDG, en mars 2012. Fort de son expérience chez PayPal et Facebook, Wong s'est montré prometteur, et l'indépendance retrouvée semblait fonctionner. En août 2012, même le président Barack Obama a fait une apparition surprise dans la section Ask Me Anything: tant de personnes se sont connectées pour participer, que la majeure partie de Reddit s'est écrasée. 

Oui, il n'y avait pratiquement pas d'argent. Reddit avait en quelque sorte atteint son objectif : être la première page du web. Mais, il y a une chose dont nous n'avons pas parlé. 

La controverse : gravée dans l'ADN de Reddit ?

Réfléchissons à ce qui fait de Reddit un lieu idéal pour les débats : les avatars anonymes, les millions de sujets et les subreddits sans fin rendent très difficile la traque et la censure de toutes les discussions. C'est donc une marmite bouillante pour la controverse. 

En fait, nous pourrions consacrer un épisode entier à la controverse que suscite Reddit, des fuites de nus aux groupes extrémistes. Donc, résumons. 

Prenez les fuites de nus, par exemple. En 2014, après le piratage massif de célébrités, de nombreux utilisateurs ont partagé des photos de célébrités mineures à travers de nombreux subreddits. Bien qu'ils aient finalement réussi à tout retirer, les modérateurs ont eu du mal à retrouver tous les messages liés à cette affaire. 

Puis, avec l'attentat du marathon de Boston, le lynchage numérique a eu lieu. Les utilisateurs de Reddit ont commencé à identifier les suspects possibles de l'attentat, tout en précisant que les personnes accusées n'étaient pas les responsables. Ils ont même accusé une personne qui avait disparu et qui a finalement été retrouvée morte

La liste est longue : il y a de la violence explicite contre les femmes, du racisme, de l'antisémitisme et, bien sûr, l'une des sections les plus controversées est la politique. Extrême-gauche, extrême-droite, partisans de Trump, Reddit a activement tenté d'interdire tous ces groupes, afin d'éliminer autant de mauvais journalisme que possible. Mais ces actions suscitent toujours de vives critiques et des réactions négatives de la part des promoteurs de la liberté d'expression. 

Ces critiques n'ont toutefois pas découragé les investisseurs, puisque la société a obtenu un financement de 50 millions de dollars et une valorisation de 500 millions de dollars. Cette injection d'argent avait une particularité : Reddit avait l'intention de partager 10 % du financement avec les membres de la communauté. 

Mais, autant l'argent rentrait, autant il y avait des luttes internes. Il y avait des disputes massives concernant la gestion de la communauté et des sujets délicats comme la pornographie infantile et l'utilisation d'informations non autorisées. Et l'entreprise ne faisait pas grand-chose pour s'aider. 

Le chaos interne

Alors que des controverses surgissaient et que les médias tournaient leur attention vers Reddit, Yishan Wong a parlé aux modérateurs et aux administrateurs et leur a dit que "nous défendons la liberté d'expression... nous n'allons pas interdire les reddits de mauvais goût". Il a toutefois déclaré que Reddit supprimerait tout contenu illégal, ce qu'il a fait, comme l'élimination des subreddits de pornographie juvénile. Mais, pour le moment, le reste des subreddits resterait

Mais son mandat controversé sera de courte durée. Il n'a pas seulement lutté avec les médias mais s'est fréquemment battu avec le conseil d'administration. La pression était telle qu'il a démissionné en 2014. Ellen Pao est arrivée, et les espoirs étaient grands car, au même moment, Alexis Ohanian est revenu. Et dès le début, il a fait comprendre que beaucoup de choses reposaient sur Pao et qu'elle allait redresser le navire. Oui, à propos de ça.  

Ne perdons pas de vue le mérite : Pao a effectué de nombreux changements. Elle a fait un effort pour surveiller le harcèlement et le contenu illégal, a lancé de nouvelles politiques, a interdit la nudité et a purgé le site des discours haineux. Mais elle a ensuite licencié Victoria Taylor, une des favorites de la communauté, et la réaction a été immédiate.

Après ce licenciement, les modérateurs ont fermé plus de 250 subreddits en signe de protestation. Sept mois seulement après son arrivée, Pao a démissionné après que pas moins de 160 000 personnes ont exigé son départ, car "Reddit est entré dans une nouvelle ère de censure" sous sa direction. Vous parlez de se faire des amis. 

Mais, qui était son remplaçant ? Voulez-vous regarder ça ? Steve Huffman. Avec Huffman et Ohanian à bord, Reddit a fait des bonds en avant sur la plateforme. Huffman a lancé des applications, amélioré le site Web mobile et mené une refonte esthétique majeure. 

La nouvelle plateforme permet de masquer les messages et les commentaires, et les messages privés existent désormais. Là encore, de nouvelles directives ont été adoptées, mais cette fois, elles ont donné plus de contrôle aux modérateurs, après des années d'abandon. Et Reddit a connu un revirement de situation. En 2017, ils ont obtenu 200 millions de dollars de financement et une valorisation de 1,8 milliard de dollars. Et, à ce moment-là, c'était le quatrième site le plus populaire d'Amérique, avec des employés qui se comptaient par centaines.

Il semble donc que cette image de refonte soit arrivée juste au bon moment. Avec un monde de plus en plus chaotique chaque jour, Reddit s'est consolidé comme un lieu de débat privilégié, et plus encore.  

Les derniers événements

En 2020, à la suite du meurtre de George Floyd, Alexis Ohanian a démissionné du conseil d'administration en signe de protestation. Il a demandé qu'un candidat noir occupe son poste. Une fois de plus, l'entreprise a révisé ses politiques (ce qu'elle a fait chaque année depuis 2017) pour tenter de contrôler les discours de haine. 

Huffman s'est rendu sur Reddit pour expliquer qu'en gros, ils essayaient de rattraper le manque de modération pendant leur absence de 2010 à 2015. 

En 2021, le New York Times a rapporté que Reddit a interdit le subreddit r/DonaldTrump après que plusieurs de ses membres ont glorifié et incité à la violence lors de la prise du Capitole. Le subreddit comptait plus de 52 000 membres au moment de l'interdiction. 

Mais, même après cela, les controverses n'ont pas cessé. Les dernières nouvelles concernant Reddit tournent autour de la pression exercée par GameStop. Regardez notre vidéo à ce sujet pour plus de détails

Dans le cadre de cette vidéo, tout ce que nous pouvons dire, c'est qu'une page Reddit appelée Wall Street Bets s'est mobilisée contre deux fonds spéculatifs qui pariaient sur la chute des actions de Gamestop

Les effets ont été impressionnants, c'est le moins que l'on puisse dire. En l'espace de quelques jours, le cours de clôture de Gamestop est passé de 19,94 dollars par action à 325 dollars. Cela a incité Robinhood (voir aussi notre vidéo sur eux) à arrêter les achats, et d'autres sociétés de courtage ont suivi. À leur tour, ces actions ont provoqué la colère des utilisateurs de Reddit qui se sont unis pour réclamer des recours collectifs. 

Des médias comme Business Insider ont considéré la tentative comme un échec. Cependant, ils ont également souligné que de tels soulèvements contre le système indiquent à quel point Wall Street est déséquilibré par rapport aux petits investisseurs.

Depuis, Reddit a fait la une des journaux tous les jours. Des célébrités du monde des affaires comme Kevin O'Leary, de Shark Tank, ont même rejoint la plateforme sociale pour "suivre le troupeau", et vous savez ce qu'on dit : il n'y a pas de mauvaise presse.

M. Huffman lui-même a témoigné devant le Congrès et a défendu le rôle de Reddit dans la flambée de GameStop. Il a déclaré que les conseils financiers sur Reddit sont probablement meilleurs que ceux des médias traditionnels, car ils sont vérifiés par une communauté. Que pensez-vous, a-t-il raison ? 

Et c'est ce pouvoir, cette capacité à impulser des mouvements sociaux, petits ou grands, qui a poussé beaucoup à croire à nouveau en Reddit. En février 2021, l'entreprise a obtenu un nouveau tour de financement, 250 millions de dollars, avec une valorisation de 6 milliards de dollars. C'est ainsi que nous en sommes arrivés là. Pensez-y, Huffman n'est pas loin de la vérité. Oui, Reddit est controversé et a vu sa juste part de contenu illégal. 

Aussi, maintenant plus que jamais, l'histoire de Reddit amène, une fois de plus, la discussion sur la liberté d'expression et les médias sociaux. C'est une discussion qui est loin d'être terminée, mais une chose est claire : si les gens le veulent, ils peuvent changer le monde ou faire peur aux riches à la bourse. Et, parfois, ils l'ont lu sur Reddit.