Fermeture de Segway : la voie de l'extinction
Company Forensics
David Marin
11 août 2020

Fermeture de Segway : la voie de l'extinction

Company Forensics
David Marin
11 août 2020

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Qu'est-il arrivé au Segway ?

Cela devait arriver, et c'est arrivé. En juin dernier, la présidente de Segway, Mme Judy Cai, a annoncé que la société arrêtait complètement la production du Segway PT, ou comme il a été initialement nommé, le Segway HT, pour "Human Transporter". 

Un nom prétentieux pour un dispositif futuriste qui a suscité de grands espoirs dans les années 2000. Oui, le nouveau millénaire était placé sous le signe des rêves technologiques et de l'optimisme, et le Segway est devenu le produit technologique le plus en vogue en 2001, avant même que l'on sache de quoi il s'agissait

Certains pensaient qu'il allait révolutionner la mobilité urbaine, rendre le transport du dernier kilomètre plus efficace, redessiner les villes, et d'autres aspirations aussi élevées. Mais vous savez comment cela se passe habituellement. Ce scooter glorifié que les gardiens de centres commerciaux et les touristes ont fini par balancer dans certaines villes est officiellement en voie d'extinction. 

Vous êtes sur Company Forensics: Segway. 

Réinventer la roue

Comme vous pouvez le constater, le transporteur Segway n'a jamais vraiment décollé, mais il avait initialement prévu de vendre jusqu'à 100 000 unités seulement la première année. Dean Kamen, le créateur du Segway, aurait prédit qu'à la fin de la deuxième année, ils allaient abattre 10 000 machines par semaine. L'homme était en effet un rêveur.

À cette époque, il était déjà un entrepreneur technologique consolidé qui détenait plusieurs brevets sur des dispositifs médicaux tels que la pompe à insuline utilisée dans les appareils de dialyse portables et le fauteuil roulant électrique tout-terrain connu sous le nom d'iBot.

La technologie gyroscopique et motorisée qui permet l'équilibrage sur le Segway est issue du développement de l'iBot. Il s'agissait d'un fauteuil roulant électrique robuste capable de s'équilibrer, de soulever son conducteur, de rouler sur un terrain difficile et de monter des escaliers. 

Pendant le développement d'iBot, Kamen a réalisé qu'ils avaient quelque chose de plus grand qu'un simple dispositif d'accessibilité. C'était une technologie de transport qui pouvait avoir un impact plus large sur la société. Ils ont donc commencé à travailler sur ce rêve, et environ une décennie plus tard, ils ont mis au point le Segway.

Mais loin de ces 10 000 unités que Kamen avait prévu de produire chaque semaine, ils n'ont jamais vendu qu'environ 140 000 véhicules. Au total. En deux décennies environ. 

En 2009, il avait déjà vendu la société à une entreprise britannique, soutenue par l'investisseur Jimi Heselden, dont nous nous souviendrons encore plus tard. 

En 2015, la firme de Pékin Ninebot a acquis Segway et a développé des itérations de l'appareil, ainsi que d'autres qu'elle continue à produire, comme les scooters électriques et autres véhicules personnels.

Malgré son sort, la vérité est que le transporteur Segway a suscité un battage et une anticipation sans précédent dans le monde de la technologie et des médias, avant d'être lancé. 

Une fuite exagérée

Des mois avant que l'appareil ne soit présenté au public, les spéculations ne manquaient pas à son sujet. Les fantasmes seraient un aéroglisseur à hydrogène, un véhicule antigravité magnétique et d'autres choses imaginatives de cette nature. 

Même South Park a tenté sa chance, et vous savez que cela ne peut être que de la parodie. Ouais, le Segway était raillé avant même d'être libéré.

Cette fièvre a fait des étincelles avec une fuite qui est apparue sur un site web, au début de l'année 2001. Il s'agissait d'un livre écrit sur le développement et le financement de "Ginger", le nom de code du projet Segway.

L'auteur présumé du livre n'a pas révélé ce qu'était Ginger, mais son récit comprenait des déclarations exagérées de certains des plus puissants seigneurs de la Silicon Valley à ce sujet. 

Steve Jobs lui-même aurait dit que l'invention serait aussi importante que le PC... "Peut-être plus grand qu'Internet", a même déclaré John Doerr, un investisseur en capital-risque qui a également prédit que Segway atteindrait un milliard de dollars de ventes plus rapidement que n'importe quelle entreprise dans l'histoire. Son fonds l'a soutenu avec un investissement de 38 millions de dollars. 

Le battage médiatique était authentique, et vous pouvez voir comment il s'est avéré moins bon pour le Segway. Les attentes du public étaient ridiculement élevées, et probablement que personne ne voulait régler le problème avec une sorte de scooter amélioré. 

Une merveille de technologie

Malgré tout, cela a fonctionné à merveille, et la technologie était impressionnante à vivre, presque magique, selon certains témoignages. 

Et pourtant, on ne peut pas blâmer ceux qui n'ont pas été amusés quand ils ont finalement vu le Segway à la télévision, après toute cette accumulation. Regardez une partie du dévoilement de l'appareil lors de l'émission Good Morning America en 2003.

Mais les apparences peuvent être trompeuses. Malgré son apparence simple, la technologie du Segway était impressionnante. 

Il s'agissait d'un ensemble de gyroscopes de qualité aéronautique, d'un accéléromètre, de capteurs, de batteries et de logiciels sophistiqués. Tous reliés par un ensemble d'ordinateurs qui surveillent le centre de gravité du pilote plus de 100 fois par seconde afin de maintenir l'équilibre tout en se déplaçant. 

Le pilote la conduit en déplaçant simplement son poids vers l'avant ou vers l'arrière et la dirige en poussant le guidon vers la gauche ou vers la droite, en roulant à une vitesse d'environ 12 m.p.h. 

Il s'agissait d'un ensemble complexe de matériel et de logiciels, sans freins, sans moteur, sans accélérateur, sans changement de vitesse et sans volant, capable de transporter le conducteur moyen pendant une journée entière, avec seulement cinq cents d'électricité.

Est-ce sûr ?

Selon un haut fonctionnaire de la Consumer Product Safety Commission de l'époque, le Segway présentait "des caractéristiques de sécurité bien plus importantes que celles normalement observées dans un produit de consommation - des caractéristiques plus proches de celles associées aux dispositifs médicaux".

Donc, oui, c'était sûr. Mais il y avait aussi des roues et des moteurs, ce qui signifie que les accidents étaient pratiquement inévitables. Et bien sûr, à mesure que les Segways se répandaient dans les rues, les accidents allaient se multiplier. 

Selon les Annals of Emergency Medicine, entre 2005 et 2008, les urgences de l'hôpital George Washington de cette ville ont commencé à recevoir plus de blessures en Segway que de piétons heurtés par des voitures.

Bien sûr, vous pouvez trouver de drôles de chutes de Segway sur Youtube, mais certains incidents ont eu des résultats moins risibles que ceux-là.

Parmi les glissades les plus emblématiques impliquant des Segways, on peut citer la chute de l'ancien président américain George W. Bush alors qu'il en chevauchait un dans la propriété familiale, ou le tristement célèbre caméraman qui a écrasé le médaillé d'or olympique, Usain Bolt.

La police n'a pas vraiment su comment s'en occuper lorsque les premiers ont commencé à apparaître. Il est vite apparu que ce véhicule unique nécessitait des réglementations spéciales, et la bureaucratie a alors commencé. 

Slidebean

D'une certaine manière, Kamen espérait que ce processus se déroulerait de manière plus organique, en ayant simplement plus de Segways sur le marché. Mais quand on pense que les villes ont même eu du mal à adopter le vélo, qui existe depuis quelques siècles, on imagine que le problème n'est pas si simple. 

Different states dealt with it in different ways with somewhat mixed results, and Segway's road to the cities looked long and bumpy. 

M. Kamen espère que si un nombre suffisant de services de police et d'autres entités publiques et commerciales l'adoptent, il sera naturel que les consommateurs le prennent. C'est à la fois audacieux et naïf. 

Mais en plus des réglementations et des préoccupations de sécurité, le Segway posait un autre problème pour le marché des consommateurs : il était cher. Le prix de sortie était d'environ 5 000 dollars, ce qui en faisait plus un gadget de luxe qu'un cheval de trait. Il a vite été associé aux frères de technologie et à l'élitisme, puis il est devenu une référence.

Un autre magnat des affaires qui a réagi au Segway à ses débuts, Jeff Bezos, a déclaré qu'il voyait le potentiel de l'appareil sur le marché des entreprises. Amazon a été l'un des premiers acheteurs de Segway et les a installés dans certains centres de distribution. Mais il était plus réservé quant à son insertion dans le marché des consommateurs.


"Chez Amazon, nous ne savions pas au début, et personne ne savait si les gens voudraient acheter des livres en ligne, et il en va de même pour la question de savoir si les gens voudront les monter", a-t-il déclaré dans le magazine Time.

Dans cette histoire, on raconte que Bezos et Kamen se sont rencontrés une fois à Seattle, pour une démonstration de la façon dont le Segway pouvait améliorer la productivité des employés qui font la cueillette dans les entrepôts. 

Alors que le patron d'Amazon testait l'appareil et courait follement autour de l'entrepôt, hululant et battant des bras, quelqu'un a crié : "Jeff, que disais-tu à propos du marché de consommation ? 

En passant, Bezos a répondu en criant : "Il y a bien au moins un marché de consommation !

Mais maintenant que nous savons qu'il y avait un marché de consommation d'environ 140 000 personnes, le Bezos était plus proche de la réalité. Et aujourd'hui encore, vingt ans après le début du nouveau millénaire, le rêve d'une révolution des transports reste juste, un rêve.

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