Softbank : 24 milliards de dollars à la traîne
Bernardo Montes de Oca
9 octobre 2020
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Softbank : 24 milliards de dollars à la traîne

Bernardo Montes de Oca
9 octobre 2020
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La légende dit que Masayoshi Son voulait financer les idées du futur, il a donc créé un fonds de 30 milliards de dollars. C'est exact, 30 milliards de dollars. 

Mais juste avant de rencontrer des investisseurs potentiels, il a tripatouillé les diapositives et changé le montant. Le fonds ne serait pas de 30 milliards de dollars. Il serait de 100 milliards de dollars. 

 Les investisseurs se sont mis à rire. Pas lui. "La vie est trop courte pour penser petit", a-t-il dit

Et son parcours pour devenir l'un des plus grands milliardaires du monde n'a pas été mince. Sa société, Softbank, est un géant dans de nombreux secteurs, avec des investissements agressifs et une expansion rapide. Mais aussi, des controverses et des erreurs très coûteuses. 

Nous vous parlerons de Softbank dans cet épisode de Company Forensics. 

Origines

Lorsque Masayoshi Son est arrivé aux Etats-Unis, son anglais était limité, mais ses rêves étaient grands. Après avoir lu des articles sur les puces électroniques, il a senti que les ordinateurs étaient l'avenir et a créé sa société, Softbank. En 1981, il a commencé à importer des logiciels pour PC du Japon, puis s'est lancé dans l'édition, avec des magazines pour PC.

En 1990, Softbank Corp. Le Japon est devenu Softbank Corp. et offre désormais des services des États-Unis vers le Japon. Son fils a créé une autre société, Softbank Holdings Inc. pour rechercher des opportunités d'investissement, et, en 1994, il avait les yeux rivés sur des acquisitions à grande échelle. 

Et cela n'a pas pris beaucoup de temps. Grâce à l'une des premières acquisitions, Ziff-Davis, Son a découvert nul autre que Yahoo et a décidé d'y investir et de lancer Yahoo Japon, qui allait devenir un gigantesque parapluie pour les autres entreprises de l'internet. 

Devenue une société holding, la Softbank a investi en 2000 dans un autre géant potentiel, Alibaba. Cette alliance comprendrait des partenariats commerciaux, des coentreprises et des investissements. Cette année-là, Son a été brièvement l'homme le plus riche du monde en 2000, mais 93 % de la richesse de la Softbank a disparu après l'éclatement de la bulle Internet, ce qui lui a laissé environ 8 milliards de dollars, donc il était toujours en bonne santé.

Softbank a ensuite voulu devenir également un géant des télécommunications, en investissant dans les communications par ligne fixe en 2004 et en rachetant Vodafone KK en 2006. Ces démarches lui ont permis d'être le représentant exclusif de l'iPhone au Japon, ce qui lui a donné une présence importante et un pouvoir d'achat encore plus grand.

Et ils ont continué à utiliser ce pouvoir d'achat. En 2013, Softbank a acheté Sprint Nextel, l'un des plus grands opérateurs téléphoniques américains. 

L'une des plus grandes entreprises du monde, Softbank, n'a pas mis fin à la frénésie de dépenses. Dans le cadre de la vision d'avenir de Son, Softbank a investi dans l'informatique et la robotique, et a même élaboré un plan sur 300 ans pour l'entreprise. Et c'est cette attitude qui a permis à Son de se démarquer. Je veux dire, comment prendre une telle vision au sérieux

Eh bien, Son a appuyé ses paroles par des actes. C'est alors qu'il a créé son fameux fonds de vision de 100 milliards de dollars. Et le Vision Fund était le reflet de l'attitude de la Softbank : son investissement est si agressif que le minimum par tour est de 100 millions de dollars. 

Et les intentions de la Softbank sont claires. Selon le Japan Times, Son a dit: "Ce ne sera pas un fonds typique. La plupart de nos investissements se situeront entre 20 et 40 %, ce qui fait de nous le plus grand actionnaire et membre du conseil d'administration, en mesure de discuter de la stratégie avec les fondateurs".

Traduit, cela signifie avoir le contrôle. Mais certains ont considéré les méthodes d'investissement de Son comme trop risquées. 

De grands risques, de grands bénéfices. Parfois

Le fonds de vision est de 100 milliards de dollars. Son prévoit de réapprovisionner les 100 milliards de dollars tous les deux ou trois ans.

Mettons les choses en perspective. Selon la National Venture Capital Association, l'ensemble du secteur américain du capital-risque était de 75,3 milliards de dollars en 2016

Voici quelques exemples des investissements fous de la Softbank : 9,3 milliards de dollars dans Uber, 2,3 milliards de dollars dans GM Cruise et 5,5 milliards de dollars dans Didi. En 2017, Softbank a acheté Boston Dynamics pour se lancer dans la robotique, un domaine que Son est sûr de voir se développer dans le futur

Et il n'y avait aucun signe d'arrêt. Le fils a dit à plusieurs reprises : "Je crois que le prochain big bang sera encore plus grand. Pour être prêt pour cela". 

Ainsi, avec l'un des fonds les plus massifs du monde et l'avenir à portée de main, il semble que le parcours soit parfait. 

Mais ensuite, nous entrons dans WeWork. C'était un investissement à fond perdu, seulement comment la Softbank peut le faire. En novembre 2018, la Softbank a investi 3 milliards de dollars, et 2 milliards de dollars supplémentaires en 2019, ce qui a fait monter en flèche la valeur de WeWork de 20 à 47 milliards de dollars. 

Des drapeaux rouges ont été agités tout autour ; ils auraient dû, au moins. Mais le monde a célébré l'évaluation de Wework. Et n'oubliez pas que ce n'était pas le seul investissement que la Softbank a fait sur Wework. Elle avait investi 4,4 milliards de dollars en 2017, et avec l'injection finale de liquidités, la Softbank avait pratiquement le contrôle. 

Mais le battage médiatique a été de courte durée. D'une introduction en bourse ratée à une gestion chaotique au sein de WeWork(regardez notre vidéo à ce sujet), en passant par la crise sanitaire actuelle, la valeur de Wework a chuté. Mais c'est un aguicheur ; je ne peux pas encore vous le dire. 

Ces deux dernières années, WeWork a été une véritable balançoire de promesses, d'échecs, d'erreurs et un PDG très particulier. Et, même si Son croit toujours que WeWork finira par gagner de l'argent, il a admis que le pari de 9 milliards de dollars était une erreur

Pourquoi une erreur ? Eh bien, les derniers rapports évaluent WeWork à 2,9 milliards de dollars. Alors que l'année dernière encore, il valait 47 milliards de dollars. 

Mais pourquoi est-ce si important ? C'est leur argent.  

Bouleverser le monde 

"Ils peuvent dire ce qu'ils veulent. Je veux juste le faire à ma façon."

C'est la réponse de Son lorsque les fonds de capital-risque jugent ses tactiques trop agressives, cherchant à contrôler toutes les entreprises sous l'égide du fonds Vision. 

Mais, selon les experts, le problème est lié à la taille. Le professeur de commerce Steven Kapplan a expliqué, selon l'Economic Times : 

 "Un fonds de 100 milliards de dollars est ahurissant. Il y a trop de capitaux maintenant, alors en apporter davantage n'a aucun sens".

Nous avons déjà vu cette histoire. Les investissements affluent dans des idées commerciales comme les voitures sans conducteur et la robotique ; le prix monte alors en flèche et tout le monde veut une part du gâteau.

Jusqu'à ce que tout s'écroule. Comme la bulle Internet. 

Et ce ne sont pas les investissements de la Softbank qui tournent autour de la barre des 100 millions de dollars. C'est le point de départ, et la plupart des investissements se situent entre 500 millions et quelques milliards de dollars, en échange de jusqu'à 40 % de la société

La Softbank n'a montré aucun signe de ralentissement avec des tours de financement colossaux. L'attitude effrénée de l'entreprise a obligé d'autres sociétés de capital-risque à se mettre en règle. Dans le monde des start-ups, il semble que la méthode de la Softbank soit la seule possible. 

Et, quand on regarde la vie de son fils, on comprend. Il a toujours voulu être le plus grand nom du métier. Quand il a créé sa société, elle ne comptait que deux employés à temps partiel. Une minuscule entreprise, mais Son avait déjà construit un plan sur 50 ans et avait dit à ces deux travailleurs solitaires que, dans cinq ans, il aurait 75 millions de dollars de ventes. Pensant que leur patron était fou, ils ont démissionné. Il n'a pas démissionné. 

Mais ces grandes visions ont dû faire face à une grave adversité.  

Embourbé dans la controverse 

Une entreprise d'une telle envergure sera toujours dans l'œil du public, surtout lorsque l'un des investisseurs les plus importants est plongé dans la controverse. Le Royaume d'Arabie Saoudite a joué un rôle essentiel dans la création du Vision Fund en 2017, avec un financement initial de 45 milliards de dollars sur les 100 milliards de dollars. 

Et ce même Royaume est lié à la disparition controversée du journaliste saoudien Jamal Kashoggi, dans un consulat d'Arabie Saoudite en 2018. Des accusations de meurtre ont éclaté, et le chaos politique s'en est suivi.

L'action de la Softbank a plongé après que la pression internationale sur l'Arabie Saoudite se soit intensifiée. De nombreux grands noms du monde des affaires se sont retirés d'une conférence sur l'investissement en Arabie Saoudite quelques semaines seulement après le meurtre

Mais il a fallu attendre la dernière minute pour que la Softbank se retire de la conférence, gardant un profil bas tout au long de la crise

Masayoshi Son s'est adressé à la presse en novembre et a discrètement évoqué l'intégrité du fonds comme "il pourrait y avoir un certain impact" et a réitéré leur relation avec le Royaume.  

"Aussi horrible que cet événement ait été, nous ne pouvons pas tourner le dos au peuple saoudien alors que nous nous efforçons de l'aider dans ses efforts continus pour réformer et moderniser sa société".

Eh bien, oui. L'Arabie Saoudite leur a donné 45 milliards de dollars, bien sûr, ils ne peuvent pas s'en aller comme ça.  

Une période récente chaotique 

Ces derniers mois ont ébranlé la Softbank : le fiasco de WeWork, les mauvaises performances d'Uber et de OneWeb, et la crise de la santé. Au premier trimestre 2020, la Softbank a déclaré des pertes de 24 milliards de dollars, dont 17 milliards de dollars étaient dus au Vision Fund

Et les nouvelles au sein de l'entreprise n'étaient pas positives. Le fils a déclaré qu'il s'attendait à ce que 15 des 88 entreprises du Vision Fund fassent faillite. Mais il a rapidement minimisé la situation, soulignant que la Softbank dirigerait les liquidités initialement destinées à ces projets en faillite vers d'autres investissements plus rentables. Entre-temps, la société a annoncé des programmes de rachat qui l'aideraient à réduire sa dette

De plus, la crise sanitaire n'a certainement pas aidé. Qui utiliserait des entreprises comme Uber, WeWork et bien d'autres investissements ? 

Les médias se sont jetés sur la proie. Le monopole de la Softbank sur le monde de l'investissement et les pratiques contraires à l'éthique pour battre la concurrence étaient revenus les mordre. L'entreprise s'effondrait

Theodore Karasik, conseiller financier, a estimé que SoftBank était un mauvais investissement pour tout le monde, dans la façon dont il a été conçu et exécuté.

Alors, est-ce la fin ? Eh bien, non. Quelques mois plus tard, la Softbank a repris son chemin. Comment ? Eh bien, certains de ses investissements ont payé. 

Prenez Uber. Si certaines personnes ne partageaient pas les manèges, elles utilisaient sans doute le service de livraison Uber Eats, qui a fait grimper les actions d'Uber de 11% au deuxième trimestre, ce qui a fait monter la valeur d'autres sociétés comme Didi, un autre investissement de Softbank. 

Ensuite, il y a les investissements dans le secteur pharmaceutique et les assurances, qui ont connu une augmentation de la valeur des actions, surtout en ces temps critiques. En outre, la Réserve fédérale et la Banque du Japon ont commencé à acheter des titres de créance, ce qui a aidé l'entreprise en difficulté. 

Selon le NY Times, au début du mois d'août, SoftBank a déclaré un bénéfice net de 12 milliards de dollars pour le deuxième trimestre. 

La Softbank a bouleversé le monde de l'investissement et a perdu des milliards dans le processus. Mais lorsqu'un de ces paris porte ses fruits, ils sont élevés. Aussi, tant qu'elle suivra le rythme de ce jeu, le monde devra suivre.