SpaceX : Sauvé par Elon Musk quelques jours avant la faillite
Bernardo Montes de Oca
26 juin 2020
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SpaceX : Sauvé par Elon Musk quelques jours avant la faillite

Bernardo Montes de Oca
26 juin 2020
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Cela a commencé comme un rêve d'emmener des souris et des plantes sur Mars et a fini par être la première entreprise privée à transporter des astronautes de la NASA vers la Station spatiale internationale. Et, en cours de route, elle a survécu à de nombreux crashs et à une extinction financière presque inévitable. 

Nous parlons de SpaceX et aujourd'hui, nous plongeons dans son histoire, pleine d'anecdotes folles et de précieuses leçons, pour voir où la société vise à être bientôt.  

Commençons donc avec SpaceX dans cet épisode de Company Forensics.

Débuts

Vous et vos copains allez à Moscou pour acheter un missile balistique intercontinental ou ICBM remis à neuf. 

Attendez. Saviez-vous qu'acheter des ICBM d'occasion était une chose ? 

Quoi qu'il en soit, vous avez un objectif : acheter un ICBM d'occasion et vous rapprocher de votre but, qui est d'envoyer des souris et des plantes sur Mars. C'est bien cela. Vous avez bien entendu : des souris et des plantes, sur Mars.  

Mais les vendeurs vous regardent, pensent que vous êtes un débutant et vous crachent dessus, littéralement. Eh bien, c'est ce qui est arrivé à Elon Musk en 2001.

Mais il n'avait pas fini. 

Un an plus tard, il est revenu avec plus de talent et, surtout, plus d'argent, beaucoup plus. Cette fois, les vendeurs ne lui ont pas craché dessus et ont plutôt bu de la vodka pour entamer les négociations. Et Musk était sérieux en affaires : il ne voulait pas un ICBM mais trois. Mais son offre n'a pas été retenue, alors une fois de plus, ils se sont moqués de lui. 

Furieux, Musk est sorti du bâtiment et est retourné directement à l'aéroport. Pendant le vol, il s'est tourné vers son équipe et a eu une idée : "Les gars, je pense qu'on peut construire la fusée nous-mêmes".

À l'époque, Musk n'était pas connu pour ses drôles de camionnettes et ses airs de Tony Stark. C'était plutôt un jeune millionnaire point-com, qui avait fait fortune en vendant des sociétés comme PayPal.

La fortune qu'il a faite était désormais un tremplin pour son obsession : l'espace. Avec des millions sur son compte en banque, il pouvait enfin poursuivre ses rêves d'une manière qu'il était le seul à pouvoir le faire. Par exemple, il a fait échouer les dîners de la Mars Society et a fait don de centaines de milliers de dollars à l'organisation.

Au cours de ces dîners, un peu comme un who's who des riches obsédés par l'espace, il a parlé à tout le monde de son idée de créer une serre sur Mars ou peut-être même d'envoyer des souris sur Mars et de les ramener, avec leur progéniture incluse. C'étaient des pensées folles, mais une idée ressortait : il voulait que les voyages dans l'espace soient bon marché.

SpaceX est né

Ses objectifs étant clairs, Musk a fondé Space Explorations Technologies, SpaceX, en abrégé, à El Segundo, en Californie, en 2002. Voici un fait cocasse pour vous : L'emplacement de SpaceX était tel que l'énorme Musk pouvait se rendre directement à son bureau dans sa McLaren argentée. Ah, la vie de millionnaire. 

Mais il a également structuré le lieu d'une intégration complète. Lui et le département d'ingénierie ont travaillé côte à côte avec le département de construction. Musk a même déchargé lui-même des cargaisons, ce qui lui a permis d'apprendre tous les détails de ce que faisaient les gens.

Musk avait également conclu que SpaceX pouvait construire 85% ou plus d'une fusée en interne, ce qui les aiderait à se libérer de l'obligation de traiter avec des fournisseurs, avec leurs coûts plus élevés et leurs délais de production plus longs.

Au cours de ces premières étapes, certains ont traité Musk de fou tandis que d'autres sont intervenus pour le défendre, mais on peut comprendre que les gens aient douté de lui. Lorsqu'il a annoncé leur première fusée, le Falcon 1 (un hommage au Millennium Falcon), il a annoncé qu'elle porterait une charge de 1400 livres pour 7 millions de dollars alors que la concurrence était d'environ 30 millions de dollars.

Le premier lancement aurait lieu en novembre 2003, quinze mois seulement après la création de la société. Il a même évoqué un voyage sur Mars à la fin de la décennie. Ambitieux, c'est le moins qu'on puisse dire.

Musk, cependant, avait une équipe fiable autour de lui pour soutenir son discours. Il a engagé de jeunes personnes talentueuses avec une détermination similaire, comme Tom Mueller, un ingénieur en aérospatiale qui est devenu l'un des employés fondateurs de SpaceX. Il a dirigé le développement du moteur Merlin, utilisé dans les fusées Falcon. 

Et cette équipe a été implacable. On raconte que SpaceX avait besoin d'une turbopompe. Une société comme Boeing mettrait cinq ans et 100 millions de dollars pour produire cette pompe. Mais Musk et Mueller ont réussi à trouver un fournisseur pour en construire une en 13 mois, pour seulement 1 million de dollars. 

Selon l'expert Chad Anderson,
SpaceX voulait également secouer l'industrie. En 2004, Musk a protesté contre un contrat que la NASA avait accordé à une société défunte appelée Kistler Aerospace, car aucune autre société n'avait eu la chance d'y participer. Le gouvernement s'est rangé du côté de SpaceX, ouvrant ainsi la porte au transport spatial privé

Mais le lancement promis pour 2003 a connu des hauts et des bas. La conception du moteur prenait plus de temps que prévu, avec des coûts en hausse, et Musk s'était consumé dans un autre projet massif appelé Tesla, vous en avez peut-être entendu parler. 

Il investissait des millions dans SpaceX et a également investi 70 millions de dollars dans Tesla, après quoi il a fini par devenir PDG. Il avait donc maintenant deux entreprises avec des idées visionnaires mais une soif de financement. Musk a déclaré à plusieurs reprises que les deux projets se sont presque effondrés sur eux-mêmes.

SpaceX n'a pas respecté la date limite initiale de 2003, mais cela n'a pas découragé Musk. Il a envoyé toute l'équipe sur une île du Pacifique, qui servait auparavant aux essais de missiles, pour préparer le lancement. Mais à chaque fois qu'ils ont essayé d'envoyer Falcon 1 dans l'espace, de nouveaux problèmes techniques sont apparus, alors il a fallu tout reprendre à zéro. Ce n'est que le 24 mars 2006 que les conditions ont semblé adéquates pour le premier vol d'essai de Falcon. 

Et ainsi, Falcon 1 s'est envolé vers les cieux. Les choses se passaient bien. Jusqu'à ce que, 33 secondes après le décollage, le moteur tombe en panne et la fusée trébuche sur le sol, s'écrasant en une boule de feu.

Mais Musk était déterminé à avoir un autre lancement dans six mois, même si le reste de l'équipage pensait que ce serait trop tôt. N'oubliez pas que SpaceX devait partir le plus vite possible. 

Il avait donc une équipe qui travaillait à la remise en marche de Falcon 1. Puis il a chargé une autre équipe de travailler sur Falcon 9, qui pourrait remplacer le programme vieillissant de la navette spatiale. Et, pendant ce temps, il faisait une offre pour devenir fournisseur des vols de la NASA, tout cela sans un seul lancement réussi. 

Il est important de souligner qu'à cette date, SpaceX avait reçu des fonds de démarrage de la part des services commerciaux de transport orbital (COTS) de la NASA. Le financement était initialement de 278 millions de dollars. Finalement, il devait atteindre un total de 396 millions de dollars, mais ce n'était pas pour Falcon ; son objectif était plutôt d'aider au développement du projet Falcon 9 et de la capsule Dragon.

Falcon 1 a eu du mal à décoller ; les deuxième et troisième lancements ont échoué, et pendant ce temps, Musk a continué à injecter des fonds à la fois dans Tesla et SpaceX.

Le besoin d'argent

Falcon 1 a fini par voler. Mais cela n'a pas été facile. Au quatrième et premier lancement réussi, SpaceX n'avait presque plus d'argent et s'est tellement dépêché que la composante du premier étage devait encore être améliorée et s'est désintégrée lors de la rentrée.

Au moment où Falcon 1 a effectué son premier vol avec succès, SpaceX avait besoin de beaucoup d'argent, tout comme Tesla. Selon certaines sources, Tesla brûlait environ 4 millions de dollars par mois et, rétrospectivement, Musk a déclaré qu'il en était presque venu à choisir l'un des deux, soit Tesla, soit SpaceX.

Le lancement réussi de Falcon 1 a permis à SpaceX de se faire connaître auprès des investisseurs. Après tout, il s'agissait de la première fusée privée à carburant liquide à entrer en orbite. Mais nous étions en 2008, et la récession a frappé de plein fouet. Les deux sociétés épuisaient leurs fonds, et la situation s'est détériorée car Musk n'avait plus que quelques centaines de milliers de dollars à dépenser. 

C'est tombé sur le fil. SpaceX a pris une grande respiration lorsqu'ils ont décroché un nouveau contrat avec la NASA pour fournir une plateforme de lancement pour le fret spatial, pour un montant de 1,6 milliard de dollars. Quant à Tesla, Musk a réussi à obtenir un nouveau cycle de financement avec 40 millions de dollars. Quand ? Le 23 décembre 2008, quelques jours avant la faillite. Tout un cadeau de Noël.

Il ne lui restait plus qu'à faire fonctionner ses fusées. Facile, non ?

Quant à Falcon 1, il a connu son deuxième et dernier lancement réussi en juillet 2009. SpaceX a maintenant concentré son attention sur le nouveau et plus grand Falcon 9. Première caractéristique notable : il ne disposait pas d'un, mais de neuf moteurs Merlin. Mais il s'agissait d'un programme beaucoup plus ambitieux : Le Falcon 9 serait capable de transporter la plus grande charge de tous les vaisseaux spatiaux.  

Mais cela ne s'est pas arrêté là. Avec Falcon 9, SpaceX a travaillé sur la capsule Dragon, pour transporter des cargaisons vers l'ISS. S'ils y parvenaient, ils réaliseraient une autre première dans l'industrie.  

Du moins, il semble que les leçons tirées de Faucon 1 aient été d'une grande aide. Onze mois après le dernier vol de Falcon 1, en juin 2010, Falcon 9 a réussi à lancer et à mettre en orbite une maquette de la capsule Dragon. Puis, en décembre de la même année, il a effectué un second lancement avec une capsule Dragon opérationnelle. 

Pas parfait, cependant, car dans les deux cas, les boosters se sont désintégrés lors de la rentrée. Mais l'entreprise a continué ; en 2012, sa capsule Dragon s'est amarrée à l'ISS, ce qui en fait le premier vaisseau spatial commercial à le faire.

SpaceX est désormais synonyme de business. Avant le lancement de la capsule Dragon, sa valeur était estimée à environ 2,4 milliards de dollars. Après le succès, la valeur a grimpé à 4,8 milliards de dollars.

Puis, ils ont décroché un contrat pour faire partie du Programme d'équipage commercial, avec la NASA, et développer une capsule d'équipage pour la prochaine génération de capacités humaines américaines.

Vous voyez, après l'annulation du programme de la navette, la NASA a compté sur le programme spatial russe pour transporter les astronautes vers l'ISS, à raison de 80 millions de dollars par astronaute. Ce n'est pas une mauvaise affaire pour la Russie. Mais la NASA avait désespérément besoin d'une autre option.  

Et SpaceX est maintenant devenue une entreprise de transport spatial commercialement viable. À la fin de 2012, elle comptait 40 lancements. En dix ans d'existence, le Falcon 9 a été lancé 89 fois avec un taux de réussite de 97,8 %, l'un des plus élevés au monde.

SpaceX était si grand que même un autre géant, Google, a fini par y investir, dans le cadre d'un tour de table avec Fidelity, pour un montant total de 1 milliard de dollars, soit 8,33 %, ce qui valorise l'entreprise à 12 milliards de dollars. La plus grande société Internet qui a rejoint une société de transport spatial me semble être une domination de l'espace.

En dehors des normes 

SpaceX a toujours eu pour objectif d'être l'entreprise la moins chère dans le domaine du transport spatial. Elle peut y parvenir grâce à des stratégies telles que la réutilisation des composants, principalement les boosters. Regardez les tests de Grasshopper ; ils sont cool. De plus, la fabrication de la plupart des composants en interne a permis à SpaceX de mieux contrôler les coûts, ce qui les a encore plus réduits. 

Mais la recherche de la réutilisabilité a un coût, un coût mental. Max Vozoff, ancien employé de SpaceX, se souvient que cette obsession rendait les ingénieurs fous et que "nous aurions pu mettre Falcon 1 en orbite deux ans plus tôt que si Elon avait simplement renoncé à la réutilisation du premier étage".

Mais ensuite, regardez ce qu'il dit : "(Elon) il les force à faire ce qui est difficile. Et j'admire cela chez lui."

Eh bien, ça a fonctionné. Finalement, SpaceX a réussi à faire atterrir le premier étage de Falcon 9, ce qui est une grande nouvelle car cela peut faire baisser encore plus le prix. 

Mais revenons un peu en arrière : pourquoi la NASA est-elle si chère ? 

Le point de vue de Musk sur la question est passionnant et dur. Il estime que le système de contrats garantit aux fabricants un certain profit, même s'ils dépassent le prix annoncé. Les actionnaires veulent gagner de l'argent, et une option moins chère pour la NASA signifie moins de revenus pour eux. Ainsi, Boeing et Lockheed maximisent les coûts au bord de l'annulation

Bien sûr, Boeing et Lockheed ont rejeté ses commentaires. 

Mais, il a quelque peu raison. L'United Launch Alliance (ULA) a estimé le coût de chaque lancement à 400 millions de dollars, et le programme européen Arianne à 137 millions de dollars. SpaceX, en revanche, a proposé des lancements allant de 50 à 60 millions de dollars. 

Qu'est-ce que tout cela signifie ? SpaceX a forcé toute l'industrie à se repenser. L'ULA veut revoir son modèle économique ; l'Agence spatiale européenne a demandé plus de subventions et cherche maintenant à réduire les coûts ; pendant ce temps, des pays comme la Chine se précipitent pour créer leurs fusées bon marché mais efficaces.

Et, contrairement au passé, SpaceX a fait ses preuves ces derniers temps. Rien qu'au cours du premier trimestre 2020, la société a lancé autant de cargaisons que la Chine, la Russie et les efforts européens réunis.

Mais, bien sûr, cela ne s'arrête pas là. SpaceX a poursuivi le développement du Falcon Heavy, une version plus grande, capable de transporter plus de marchandises ; du système de satellites Starlink, un réseau de 12 000 satellites pour fournir l'internet dans le monde entier ; et du Starship, une navette spatiale réutilisable qui permettrait de réduire le coût à environ 2 millions de dollars par lancement.

Et oui, le moteur du vaisseau a explosé. Mais, ce n'est pas nouveau pour SpaceX. En fait, grâce à son récent succès, Musk a accéléré le développement du Starship. Il semble que la Lune soit plus proche que nous le pensions. 

Le présent et l'avenir

Notre attention se porte maintenant sur le moment, il y a quelques jours, où deux astronautes dans des combinaisons vraiment cool sont partis dans l'espace à bord du vaisseau spatial réutilisable Crew Dragon, la version équipage du véhicule dragon original. Douglas Hurley et Robert Behnken ont décollé le 30 mai, au milieu de ces moments étranges. Le monde entier a regardé Dragon s'envoler dans l'espace, nous donnant ainsi l'espoir d'un avenir meilleur. Même si certains l'ont utilisé comme une opportunité politique.

Ces deux personnes ont participé au tout premier vol spatial commercial à placer un équipage en orbite avec succès. Ajoutez un autre cran à la liste. Mais vous pouvez dire que ce n'est que le début. Musk est clair depuis le début : il veut atteindre Mars. 

Maintenant, SpaceX a prouvé que c'est possible. Ce sont les frères Wright de la navigation spatiale commerciale. Mais d'autres entreprises rattrapent leur retard, comme Jeff Bezos, d'Amazon, avec le projet Blue Origin. Nous assistons donc à la deuxième course à l'espace. 

On parle même du premier vol touristique impliquant un millionnaire japonais, et bien sûr, Musk a dit oui.

SpaceX a échoué dans le passé. Il continuera probablement à faire des erreurs, mais on ne peut que se demander : où vont-ils aller ensuite ?