Theranos : quand un sociopathe convainc les investisseurs
Bernardo Montes de Oca
29 septembre 2020
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Theranos : quand un sociopathe convainc les investisseurs

Bernardo Montes de Oca
29 septembre 2020
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Son regard rocailleux et sa voix de baryton vous ont attiré. Puis, son idée vous a époustouflé. 

Une goutte de sang, des centaines de résultats : Theranos allait révolutionner le secteur de la santé. Et Elizabeth Holmes a mené cette révolution. 

Les investisseurs lui faisaient aveuglément confiance. Elle a fait la couverture de nombreux magazines et les médias l'ont surnommée "la femme Steve Jobs". Son entreprise valait des milliards. Mais ce n'était qu'un mensonge. 

Comment une seule personne a-t-elle pu tromper le monde entier ? Nous vous raconterons tout cela dans ce Company Forensics: Theranos. 

La naissance de la boîte de Pandore

À 9 ans, Elizabeth Holmes avait déjà imaginé sa machine à voyager dans le temps. Au lycée, elle parlait couramment le mandarin, vendait des compilateurs C++ et voulait devenir milliardaire. Elle voulait étudier la médecine, mais avait peur des aiguilles. 

Elle s'est donc inscrite en génie chimique à Stanford. Là, elle a rencontré Channing Robertson et a insisté pour qu'il la laisse travailler dans son laboratoire. Un laboratoire, remarquez bien, dans lequel travaillaient surtout des doctorants, pas des étudiants de première année. 

Lors de sa première pause universitaire, elle a passé un moment à Singapour, où elle a travaillé dans un laboratoire de dépistage du SRAS

Et c'est là qu'elle a commencé à remettre en question les tests sanguins médicaux actuels : il faut prélever du sang, puis le transférer sur un autre appareil pour l'analyser. Une fois les résultats obtenus, les médicaments provenaient d'un autre endroit et le suivi médical d'une autre source encore. Il s'agissait d'un processus à forte intensité de main-d'œuvre et générateur d'erreurs, inchangé depuis des décennies

Elle avait raison jusqu'à un certain point, car 70 % des erreurs de test se produisent avant que le laboratoire ne teste l'échantillon. 

De retour à Stanford, elle a commencé à travailler sur une idée pour obtenir rapidement non pas un, mais des centaines de résultats, à partir de gouttes de sang, au lieu des traditionnels flacons. Son rythme était implacable. Il lui a fallu moins d'un an pour déposer son premier brevet : un patch d'administration intelligente de médicaments. 

Mais son obsession était les tests sanguins. Holmes croyait en la puissance d'une seule goutte de sang. Elle était si inflexible qu'elle a quitté Stanford pour former Theranos, même si son professeur Channing Robertson lui avait dit de ne pas le faire. 

Elle l'a fait quand même. À 19 ans seulement, elle a créé sa propre entreprise, Real-Time Cures, mais ce prénom était inefficace, alors elle l'a changé en Theranos, de Therapy and Diagnosis. Et elle n'était pas seule dans sa quête. Elle a convaincu Robertson de faire partie de Theranos, en tant que conseiller technique

Robertson l'a présentée à plusieurs investisseurs en capital-risque, dont Tim Draper, qui a donné à Theranos le premier million de dollars, et cela ne s'est pas arrêté là. Elizabeth Holmes a pris le monde d'assaut : elle avait réuni plus de 30 millions de dollars en 2006, et 400 millions de dollars en 2014. Les investisseurs ont évalué Theranos à 9 milliards de dollars. 

Holmes était alors la plus jeune femme milliardaire autoproclamée

Theranos était soutenu par de grands noms. Parmi les membres du conseil d'administration figuraient les anciens secrétaires d'État George Shultz et Henry Kissinger ; le propriétaire des New England Patriots, Robert Kraft, a donné un million de dollars. Le chiffre controversé de Betsy DeVos a ajouté 100 millions de dollars ; même Rupert Murdoch a promis 125 millions de dollars. 

Ils ont cru en son idée, mais une question est restée sans réponse : qu'a proposé exactement Theranos ?

La promesse d'une révolution 

L'aura de Holmes était énigmatique. Elle passait toute la journée au travail. Les vacances étaient inutiles, tout comme le café. (Oubliez les milliards, elle ne buvait pas de café. C'est incroyable). Sa routine quotidienne consistait en un uniforme à col roulé, un peu de sommeil et des milk-shakes végétaliens

Mais lorsqu'elle entrait dans une pièce, son énergie attirait l'attention des gens, avec son regard puissant et son ton bas, presque murmurant

Comme son idole, Steve Jobs, elle voulait changer le monde. Theranos n'était pas qu'une simple analyse de sang. Ses machines Edison, bien nommées, éliminaient ou amélioraient les zones sujettes aux erreurs en les automatisant. Les tests seraient effectués sur place et les résultats seraient disponibles en quelques heures seulement. De plus, les déchets sanguins diminueraient, tout comme les coûts. 

Un contrôle du cholestérol coûte 30 dollars, mais Holmes a promis un coût de 3 dollars seulement

Certaines personnes sont même entrées dans les laboratoires de test de Theranos. Le journaliste Joseph Rago a expliqué que le processus était rapide. Un technicien a augmenté le flux sanguin vers les doigts en les chauffant, puis a prélevé quelques gouttelettes de sang, qui ont atterri dans un petit récipient appelé nanotainer. Dans le même laboratoire, ce nanotainer traversait les analyseurs et fournissait des résultats au moment où il passait la porte

Cela semblait parfait. Mais vous connaissez cette émission. 

Un battage médiatique et des alliances puissantes 

Holmes était au centre de l'univers médiatique, grâce à sa promesse d'un avenir meilleur. Le géant des supermarchés Safeway a décidé d'investir 350 millions de dollars pour équiper 800 sites de cliniques Theranos pour des tests en magasin.

La Cleveland Clinic s'est associée à Holmes pour stimuler l'innovation, réduire les coûts et augmenter le nombre de visites. Lors d'une interview sur Fox News, Toby Cosgrove, le PDG de la clinique de Cleveland, a même parlé de "prendre de l'avance sur les maladies". 

En grande pompe, Holmes a annoncé que Theranos s'était associé avec le géant pharmaceutique GSK. En 2015, son premier test, pour l'herpès simplex I, a reçu l'approbation de la FDA en dehors d'un environnement de test en laboratoire

Au milieu de ce succès apparent, Holmes a dirigé un navire si serré que personne ne savait comment Theranos opérait, ce qui a attiré l'attention d'un médecin. 

Mystère

Le Dr John Ioannidis, de l'université de Stanford, a remarqué quelque chose d'inhabituel : l'innovation médicale fait l'objet d'examens constants par d'autres pairs de la communauté médicale, ce qui garantit la validité de la conception et la sécurité des patients. Mais Theranos n'avait divulgué aucun examen, aucun livre blanc, rien. 

Ces pratiques sont appelées "recherche furtive" et ont pour but d'empêcher les autres de copier, ce que Holmes a ouvertement admis

Mais Ioannidis a estimé que la recherche de la furtivité était paradoxale. 

Furtif la recherche crée une ambiguïté totale sur les preuves auxquelles on peut se fier dans un mélange d'idées peut-être brillantes, d'annonces agressives des entreprises et de battage médiatique".

Il a écrit une colonne sur le sujet et a utilisé Theranos comme exemple. En un rien de temps, une équipe juridique a demandé à Ioannidis de se rétracter. 

La société a même fait pression sur Ionnadis pour qu'il cosigne un éditorial avec Holmes dans "une revue importante" pour préciser que la FDA a approuvé le Theranos, ce qui était une preuve suffisante de son efficacité. 

Mais il a dit non, et il n'était pas le seul suspect. 

Rencontrez le journaliste John Carreyrou, qui a visé Theranos et n'a pas épargné de balles. Dans son premier article, il a découvert que Théranos utilisait des méthodes traditionnelles, et non ses appareils Edison, pour analyser le sang. Cette technologie ne présentait que des tests imparfaits sous une façade de percée technologique

Holmes a riposté le jour même de la parution de l'article. Lors d'une apparition à la télévision, elle a dit cela: "C'est ce qui arrive quand vous travaillez pour changer les choses, et d'abord ils pensent que vous êtes fou, puis ils vous combattent et tout d'un coup vous changez le monde."

Mais ces articles accablants ont déclenché une avalanche qui allait enterrer la réputation de Theranos. 

En 2015, Safeway s'est retiré de l'alliance, invoquant des retards dans les tests et des questions sans réponse. Certains employés de Safeway ont confirmé que les techniciens de Theranos avaient d'abord prélevé du sang avec leur système, puis avec une méthode traditionnelle à la seringue. 

D'autres ont fait état de diagnostics erronés. Un employé a même obtenu des résultats indiquant un cancer de la prostate. Lorsqu'il a fait de nouveaux tests dans un autre laboratoire, les résultats sont revenus normaux. 

Et puis il y a cette grande alliance avec GSK, dont GSK n'avait aucun souvenir, selon un porte-parole de la société : 

 "Je ne trouve aucune preuve que nous avons fait des affaires avec eux ces dernières années." 

Holmes a alors insisté sur le fait qu'ils avaient travaillé avec GSK depuis 2008, mais Theranos n'était même pas en activité à l'époque

En 2015, une inspection de la FDA a montré que les laboratoires de Theranos manipulaient mal les produits, et ne suivaient pas les processus conformes aux normes de la FDA. 

L'agence est donc rapidement revenue sur son approbation du test d'herpès et a suspendu Theranos peu après, en invoquant une mauvaise gestion de la qualité. 

Et qu'a fait Elizabeth Holmes ? Tweeter à ce sujet, bien sûr. 

Conséquences 

L'année 2016 a été un bain de sang. Pas de gouttes cette fois-ci. Les Centers for Medicare and Medicaid Services (CMS) ont conclu que Theranos mettait immédiatement en danger la sécurité des patients car il ne pouvait pas diagnostiquer de manière fiable le besoin d'anticoagulants

La société a échoué à une nouvelle inspection réglementaire, de sorte que le gouvernement a révoqué toutes les licences et sanctionné la société, qui a dû fermer ses installations et licencier 41 % de son personnel

À la fin de cette année-là, Theranos faisait l'objet d'une enquête du CMS, du ministère de la justice, de la SEC et du bureau du procureur américain. Toute une liste

Cela ne s'est pas arrêté là. En 2017, la société a été confrontée à d'autres poursuites, de la part de Walgreens, de fonds d'investissement et de la Cour de justice de l'État d'Arizona. En 2018, la SEC a accusé Theranos, Holmes et l'ancien président Ramesh Balwani de fraude, car ils ont trompé les investisseurs en leur faisant croire que Theranos pouvait fonctionner comme promis. Ce n'est pas le cas. 

Holmes a réglé : sa pénalité consistait en 500 000 dollars, en renonçant à 19 millions d'actions de la société et ne pouvait pas avoir de position de leader pendant dix ans. Balwani n'a pas réglé. Tous deux n'étaient pas libres chez eux. 

Le 15 juin 2018, tous deux ont été accusés de fraude

Lethéranos s'est effondré. En septembre 2018, la société a fermé ses portes. Sa valorisation ? Le procès Holmes et Balwani n'a toujours pas commencé, en raison de la pandémie. Mais, s'ils sont reconnus coupables, ils risquent jusqu'à 20 ans de prison. 

On ne peut pas s'empêcher de se demander comment elle a fait.  

Le cerveau

Il semble, maintenant, que Holmes était l'incarnation du mensonge, d'après sa voix, qui, selon certains employés, est fausse à une attitude autoritaire

Un ancien employé a déclaré à ABC que Holmes licencierait toute personne en désaccord avec elle. Un environnement de travail agréable. 

Pour Holmes, tout ce qui comptait était le Théranos, même si cela signifiait mentir et tromper. 

Une enquête de Vanity Fair a révélé que le conseil d'administration a poussé Holmes à confirmer les résultats de Theranos par d'autres méthodes. Si ces résultats différaient, ils avaient assez d'argent pour régler n'importe quel problème. Elle a accepté, mais a ensuite caché les résultats et a offert des réponses évasives. Lorsque le conseil d'administration a fait pression, sa solution a été simple : elle a remanié le conseil d'administration. 

Puis il y a eu le secret que Ioannidis a trouvé suspect. L'excuse semblait parfaite : si rien ne fuyait, il n'y avait aucune chance d'imitation. Mais il y avait plus que cela : avec un solide noyau juridique derrière elle, Theranos s'appuyait fortement sur des accords de non-divulgation et des menaces de procès pour faire taire les gens, même les membres du conseil d'administration. Holmes pouvait tromper ouvertement les clients et même les employés, avec de faux tests sanguins et des tournées trompeuses, sachant que personne ne parlerait

Les services internes ne pouvaient pas interagir, et la communication entre eux était limitée. Les employés ne connaissaient que des vérités partielles et beaucoup de mensonges. 

Diviser pour mieux régner fonctionne toujours. Holmes a réussi à maintenir les employés dans l'ignorance des problèmes auxquels l'entreprise est confrontée. L'enquête en plusieurs parties de Vanity Fair a révélé que Holmes a dit à ses employés que Theranos avait déjà plus de 300 tests qui fonctionnaient mais ne leur a pas dit que la plupart d'entre eux étaient en phase de recherche. 

La liste des tromperies et des manipulations est longue, ce qui conduit beaucoup à croire que Holmes est un sociopathe et un narcissique

Mais, pour certains, dont elle-même, elle pourrait être une visionnaire prête à faire ce qu'il faut pour réussir. Et c'est là que réside le danger. Mais elle s'en moque car, en attendant le procès, la rumeur veut qu'elle essaie de créer une autre entreprise

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